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Maurice Olender
Épisode 1 :

Apprivoiser les lettres

30 min
À retrouver dans l'émission

Maurice Olender est historien, spécialiste du racisme, Professeur à l’EHESS et éditeur. Avec sa collection La Librairie du XXIème siècle, il a mêlé sciences humaines, poésie et fiction pour une défense en actes de la pluridisciplinarité. Retour sur le parcours d’un érudit engagé.

Maurice Olender
Maurice Olender Crédits : Copyright du photographe © Guillaume de Sardes

Maurice Olender est un discret agitateur de la pensée.

Depuis plus de 20 ans avec sa collection La Librairie du XXIème siècle, il défend un savoir sensible, mêlant poésie, fiction et sciences humaines loin de tout dogmatisme et vérités péremptoires.

Car l’éditeur est aussi historien, il a mobilisé un savoir pluridisciplinaire pour débusquer l’une des mythologies savantes les plus ravageuses : la race.

Né à Anvers au lendemain de la Guerre dans une famille juive rescapée de la Shoah, il sait qu’un mot est une lame à double tranchant. Son parcours intellectuel est une réponse à cette conviction acquise dans l’enfance…. Quand il s’intéresse à l’histoire des idées au 19ème siècle c’est pour montrer “comment des hommes de science, de la meilleure foi du monde, ont pu se tromper » dira Jean Starobinski de son livre le plus important Les langues du Paradis. Le racisme est un piège sémantique toujours opérant. Comment alors le déjouer ? C’est une des grandes questions qui traversent la vie de Maurice Olender. On se rappelle des débats qui ont entouré l’Appel à la Vigilance qu’il initie en 1993 : face à la résurgence dans la vie intellectuelle des courants antidémocratiques d’extrême droite, le silence n’est pas une option.

A cette vigilance constante de l’historien répond la bienveillance de l’éditeur. C’est le versant lumineux des lettres. De celles qui élèvent le lecteur, qui éveillent sa sensibilité, lui donnent à penser. Dès 1989, Maurice Olender ouvre sa collection à ceux qu’il estime, il sollicite ceux qu’il admire avec une seule exigence : mettre son savoir en récit.

La constellation éditoriale et amicale de Maurice Olender impressionne. Cette semaine, apparaîtront successivement : Marcel Detienne, Georges Perec, Yves Bonnefoy, Jean –Pierre Vernant, Michel Deguy … L’enfant analphabète a appris à lire avec les plus grands.

Il se rêvait homme de théâtre, des premières années passées loin des lettres, il reste un goût pour le verbe. Maurice Olender est définitivement un conteur. Tendons l’oreille.

Dans ce premier épisode, il se risque à évoquer un « passé recomposé », celui d’un enfant juif, né dans une famille sans mémoire matérielle. On y parlait, beaucoup et en plusieurs langues mais les lettres résistaient. Il nous raconte ce soir ce lent cheminement vers la littérature et l’érudition.

Par Claire Mayot. Réalisation : Doria Zenine.

LIENS

C’est « un livre où l’auteur s’expose plutôt qu’il n’expose », dit Maurice Olender à propos de son ouvrage Un fantôme dans la bibliothèque. 

Entretien avec Maurice Olender à l’occasion des 20 ans de la collection qu’il dirige : La librairie du XXème siècle.

Lieux communs : mots, monnaies et démocratie, article de Maurice Olender paru dans la Revue des deux-mondes en mars 2003.

La laideur d'un dieu, autre article de Maurice Olender à lire sur le site des Cahiers du Centre de Recherches Historiques.

Entretien avec Maurice Olender à propos de son livre, Les Langues du Paradis (1989).

Intervenants
  • Historien, professeur à l'EHESS ; dirige la "Librairie du XXIe siècle" au Seuil
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