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Life on Cérès ?

4 min
À retrouver dans l'émission

La sonde spatiale américaine Dawn va se mettre aujourd'hui en orbite autour de la planète naine Cérès, et apporter une réponse à cette question qui divise les astronomes : que sont ces deux petits points blancs que l'on aperçoit à sa surface ?
Is there life on Mars chantait Bowie en 1971. On est en pleine période Apollo, Bowie chantera d’ailleurs Space Oddity en 1969 avec son Major Tom qui s’enfonce dans l’espace. Bowie, lui aussi irrémédiablement attiré par l’espace, avec plus tard Ziggy Stardust and the Spiders from Mars... bref, l'espace et Bowie, c'est un peu comme moi, notre point commun avec David, une vaste histoire d'amour...

Mais je m'égare.

Que sont ces deux petits points blancs à la surface de Cérès ?
Que sont ces deux petits points blancs à la surface de Cérès ? Crédits : NASA

Parce qu'aujourd'hui si l'on sait qu'il n'y a pas de Life on Mars, on peut légitimement se demander s'il n'y pas de Life on Europe. Vous savez, Europe, ce satellite de Jupiter recouvert de glace et qui abrite une mer souterraine, qui pourrait, éventuellement, héberger des formes de vie. Mais aujourd'hui, si je vous parle d'espace, c'est parce que, sait-on jamais, peut-être y a-t-il une Life on Cérès ?

C'est aujourd'hui en tout cas que la sonde américaine Dawn va se mettre en orbite de Cérès, qui est une planète de notre système solaire... tout à fait... une planète naine en fait, comme feu Pluton, qui a été rétrogradée du statut de planète à part entière – les huit que vous connaissez - à celui de planète naine. Il y en a pour le moment 3 autres répertoriées dans notre système : Eris, Hauméa et Makémaké. Elles sont pour la plupart tout au bout, derrière Neptune, comme Pluton d'ailleurs mais, justement, pas Cérès, qui est entre Mars et Jupiter, au bord de la ceinture d'astéroïdes, ce qui fait tout son intérêt.

Alors, ce qui différencie une planète naine d'une planète tout court, c'est sa taille, bien sûr : suffisamment grande avec parfois même des satellites, mais pas assez pour avoir fait de la place autour d'elle dans son voisinage orbital. Si je devais résumer à grands traits, une planète naine, c'est une planète pas tout à fait finie, qui aurait pu devenir une planète à part entière, mais dont la formation a été interrompue.

Et c'est exactement ça qui intéresse les astrophysiciens à propos de Cérès. Cérès, qui est restée à ce stade de développement certainement à cause de sa voisine directe, l'énorme Jupiter, tellement énorme que son influence gravitationnelle a empêché les petits corps autour de Cérès de s'agglomérer pour faire d’elle une vraie planète.

De ce fait, Cérès est une sorte de vestige de notre système solaire, elle peut donc nous renseigner sur sa formation, sur ses tous premiers jours.

Et peut-être même plus... parce que figurez-vous que sur les derniers clichés envoyés par la sonde Dawn, il y a à la surface de Cérès deux petits points blancs lumineux. « Qui a oublié d'éteindre la lumière ? » a même twitté la NASA.

Et ces deux taches blanches, pour le moment, personne ne sait ce que c'est ; les astronomes penchaient pour des cryovolcans, des volcans de froid qui expulsent de la glace... mais ils se sont rétractés. Il s'agit peut-être d'un dépôt de glace tout court, ou de sel, au fond d'un cratère de 90 kilomètres, dépôt qui réfléchirait la lumière du soleil... enfin, personne n’est d’accord et la communauté scientifique s’arrache le peu de cheveux qu’elle a.

On attend donc d'en savoir plus à partir d'aujourd'hui, une fois que Dawn se sera mise en orbite. Elle devrait y rester plusieurs semaines. Néanmoins, s’il s’avère qu’il se s’agit pas d’extraterrestres qui ont laissé la lumière allumée, on n’apprendra pas tout de suite s’il y a ou s’il y a eu de la vie sur Cérès. Dawn n'est pas vraiment équipée pour nous dire s'il y a des traces de vie ou de micro-organismes sur cette toute petite planète de 1000 kilomètres de diamètre.

Mais rien ne nous empêche pour autant de rêver que tout là bas, quelque part...

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