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Une Europe qui bouge

3 min
À retrouver dans l'émission

"Une Europe qui bouge", ça fait un peu panégyrique pour l'Union Européenne en cette période où Bruxelles attire plus d'animosité que de sympathie... et bien pas du tout, l'Europe qui bouge, c'est celle qui se situe à environ 628 millions de kilomètres de la Terre, et qui tourne autour de Jupiter. Ca fait quelques années que les regards sont braqués sur cette lune de glace, (il fait environ -150 degrés à la surface, pas très accueillant), à peine plus petite que notre Lune, notamment depuis que la sonde spatiale GALILEO, qui l’a survolée a plusieurs reprises entre la fin des années 90 et le début des années 2000, a permis aux scientifiques d’observer sa magnifique surface de glace, et de comprendre que se cacherait vraisemblablement, en dessous, un immense océan souterrain.

Europe
Europe

Or comme vous le savez tous, maintenant que vous avez votre petit bréviaire scientifique tous les matins à 8h45, l’eau liquide est A PRIORI dans l’état actuel de nos connaissances, un des éléments fondamentaux pour l’apparition de la vie. D'où l'intérêt de plus en plus prononcé pour Europe, et la découverte toute récente que des astronomes viennent de faire, et qui est la raison pour laquelle je vous en parle ce matin.

Une Europe qui bouge donc. Pourquoi et comment bouge-t-elle ? Deux astronomes américains, Louise PROKTER et Simon KATTENHORN se sont replongés dans les clichés de GALILEO... pour constater quoi ? Que les reliefs à la surface d'Europe bougeaient, évoluaient, c'est-à-dire que cette croûte de glace de la lune de Jupiter se renouvelle. Or, si la glace se renouvelle sans pour autant que la lune ne gagne du volume... c'est qu'il y a, à d'autres endroits, de la glace qui disparaît (rien ne se perd, rien ne se crée, tout se transforme selon la maxime d’Anaxagore reprise par Lavoisier). En fait si vous regardez des photos d'Europe, ce n'est pas une lune de glace toute propre et toute bleue, elle est parcourue de lignes plus sombres, et dans leur observation scrupuleuse de la surface, les deux astronomes ont trouvé ce qu'ils pensent être des lignes de subduction, c'est-à-dire une plaque de glace qui passe sous une autre plaque de glace qui l'avale, en quelque sorte.

Et qui dit subduction, dit tectonique des plaques. Or, jusqu'à présent, la seule planète que l'on connaît qui soit dotée de plaques continentales qui dérivent et passent l'une sous l'autre... et bien c'est ici, c'est la Terre, d'où l'importance capitale de cette découverte publiée dans la revue Nature Geoscience.

Alors sur Europe, c'est un autre mécanisme : il s'agit de tectonique de surface, de cette croûte de glace qu'on estime entre 20 et 30 kilomètres d’épaisseur. Mais ces mécanismes de subduction supposent d'autres choses, à savoir, notamment, que la glace qui s'enfonce sous la croûte va vers du plus chaud, du moins froid en tout cas, et entraîne avec elle des molécules de surface, des molécules qui pourraient tout à fait être carbonées suite à des impacts d'astéroïde. Le tout plonge donc dans un environnement liquide sous la surface, à l'abri de l'espace et des radiations.

De l'eau plus du carbone, un élément supplémentaire qui pourrait contribuer à l'apparition de la vie... d'où l'intérêt encore renforcé pour Europe après cette découverte.

Qu'est-ce que cette découverte va changer... ? Et bien elle confirme qu'Europe est l'un des astres, si ce n'est l'astre le plus intéressant de notre système solaire, tant en termes géologiques qu'exobiologiques. La suite, ce sera en 2022 : une sonde européenne - il en aurait été difficile autrement - affublée du doux nom de Juice, pour Jupiter Icy Moon Explorer, quittera la Terre pour scanner, au radar, quatre des lunes de la planète géante, dont Europe. Il faudra se doter d'encore un peu de patience, puisque Juice ne rejoindra sa destination que 8 ans plus tard, en 2030.

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