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L'auteur et illustrateur Laurent de brunhoff, fils du créateur de Babar Jean de Brunhoff, en 1992.

Babar est-il immortel ?

59 min
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Chef d'oeuvre de la littérature enfantine, ce doux pachyderme a connu, depuis son apparition dans les années 30, un succès universel. Quels sont les ressorts d’une popularité aussi durable ?

L'auteur et illustrateur Laurent de brunhoff, fils du créateur de Babar Jean de Brunhoff, en 1992.
L'auteur et illustrateur Laurent de brunhoff, fils du créateur de Babar Jean de Brunhoff, en 1992. Crédits : Getty

Serons-nous donc futiles, ce matin ? Je ne le crois pas. Espiègles, oui, peut-être, mais dans un domaine où le charme de la fantaisie laisse souvent surgir des profondeurs quelques forces inattendues. 

En parlant de Babar, eh oui, de l'éléphant Babar, mon propos n'est pas, - ou pas seulement -, de susciter chez nos auditeurs le doux pincement d'une nostalgie les ramenant vers leur enfance. Il n'est pas, - ou pas seulement -, de saluer un chef d'œuvre de la littérature enfantine qui, au même titre que Pinocchio en Italie ou Winnie l'Ourson en Angleterre, a connu, depuis son apparition dans les années trente, un succès universel. 

Il va s'agir aussi de s'interroger sur ses liens avec le moment disparu qui a vu naître notre doux pachyderme, avec l'univers social, intellectuel, artistique, civique enfin, au cœur duquel il a d'abord prospéré : une bourgeoisie éclairée des années 30.  Et puis, le temps passant, d'enquêter sur les ressorts d'une popularité aussi durable, puisqu'elle s'est perpétuée, selon des modalités variables et sur des supports évolutifs, de génération en génération. 

Vous vous rappelez probablement l'émouvant incipit : "Dans la grande forêt, un petit éléphant est né. Il s'appelle Babar. Sa maman l'aime beaucoup. Pour l'endormir, elle le berce avec sa trompe en chantant tout doucement". Hélas, la maman ne va pas survivre… Tout simple, trop simple pour mériter plus qu'un sourire attendri ? On pourrait passer outre, sans plus de façon ? Eh bien, pas du tout ! Ce serait dommage.  

Vous allez voir cela. En compagnie d'Isabelle Chevrel, professeur émérite de littérature comparée à l'Université de Haute-Bretagne, Rennes 2, qui est une des meilleures babarologues de la place.

Archives sonores

- Peter Ustinov interprète Histoire de Babar de Jean de Brunhoff et Francis Poulenc, enregistré en public au festival de Verbier en Suisse le 22 juillet 1999, et diffusé sur France Musique.

- Laurent de Brunhoff, interrogé par Jeanne Labrune dans l'émission "Zig Zag" sur Antenne 2, le 16 septembre 1981.

- Lecture par l'actrice Coralie Seyrig de Histoire de Babar le petit éléphant, dans l'émission "Premières lectures" sur France culture, le 21 janvier 1989.

- L'avocat et écrivain François Sureau à propos de Babar et du président Emmanuel Macron, sur le plateau "Points de vue", sur Figaro Live, le 18 décembre 2017.

- Laurent de Brunhoff, interrogé par Jeanne Labrune dans l'émission "Zig Zag" sur Antenne 2, le 16 septembre 1981.

- Interview de l'écrivaine Carol Mann, par Marie-Christine Navarro, à propos de l'exposition "Babar et la mode" organisée par le Musée en herbe à Paris, diffusée dans l'émission "Les Chemins de la connaissance" sur France culture, le 27 décembre 1991.

Bibliographie

- Isabelle Nières-Chevrel, Au pays de Babar. les albums de Jean de Brunhoff, Presses universitaires de Rennes, 2017.

- Isabelle Nières-Chevrel (dir.), Dictionnaire du livre de jeunesse, Éditions du cercle de la librairie, 2013.

- Yseult Williams, La splendeur des Brunhoff, Fayard, 2018.

- Isabelle Nières-Chevrel, Introduction à la littérature de jeunesse, Didier, 2009.

- Dorothée Charles (dir.), Les histoires de Babar, BNF et Arts décoratifs, 2011.

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