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La Liseuse, tableau peint par Jean-Honoré Fragonard vers 1770.

XVIIIe siècle : une soif de livres

59 min
À retrouver dans l'émission

Le spécialiste des Lumières Robert Darnton nous invite à un tour de France littéraire à la veille de la Révolution, à la rencontre des imprimeurs, colporteurs, libraires et lecteurs. Un regard anthropologique qui tranche avec les pratiques de l'histoire de la littérature.

La Liseuse, tableau peint par Jean-Honoré Fragonard vers 1770.
La Liseuse, tableau peint par Jean-Honoré Fragonard vers 1770. Crédits : Getty

La concurrence puissante des nouveaux supports électroniques n'est pas sans inquiéter beaucoup de bons esprits quant à la pérennité des livres, qui se veulent obstinément proposés en papier. Mais heureusement ceux-ci paraissent, pour l'heure, résister très convenablement, non sans s'adapter, par force, à de nouvelles conditions de fabrication et de distribution. 

On peut considérer, sans trop s'avancer, que d'âge en âge, autrefois comme aujourd'hui, les équilibres du monde du livre – les auteurs, les éditeurs, les distributeurs, les libraires, et naturellement les lecteurs – disent beaucoup sur la spécificité d'une société, sur les tensions qui la travaillent et sur ses mutations en cours. 

Je saisis l'occasion de la parution récente d'un beau livre de Robert Darnton pour considérer sous cette lumière (c'est bien le cas de le dire) les décennies qui ont précédé la Révolution française. Robert Darnton, qui est devant moi, est professeur émérite à l'université de Princeton, et ancien directeur de la magnifique bibliothèque Widener de Harvard. 

Dans son ouvrage, il nous invite à un Tour de France littéraire parmi le monde du livre à la veille de la Révolution. Il nous propose un regard anthropologique, qui tranche avec les pratiques de l'histoire de la littérature telle qu'on l'enseigne d'ordinaire. 

On voit surgir ainsi sous sa plume des questions qui demeurent fort actuelles dans un univers, le nôtre, qui semble pourtant, de prime abord, tout à fait différent. La question des droits d'auteur ; la question des relations entre les écrivains et les éditeurs ; la question du piratage, auquel Internet apporte de nos jours un puissant renfort ; et enfin la question du rôle des libraires dans la vie culturelle d'une nation. 

Et comme je sais que j'ai beaucoup de libraires parmi nos auditrices et nos auditeurs, c'est à elles et à eux que j'ai le goût de dédier cette émission. Les autres, j'en suis sûr, ne m'en voudront pas.

Archives sonores

- Chanson « Le livre », interprétée par Catherine Sauvage en 1966, paroles de Gilles Vignot.

- Lecture d’un extrait du roman L’illustre Gaudissart de Balzac (1833), lu par Yves Elliot.

- Lecture d’une lettre de Diderot adressée à Voltaire, datée de 1762 (à propos de l’impression de L’Encyclopédie), lue par François Chaumette dans l’émission Soirée de Paris, le 8 mai 1960.

- Chanson « Le colporteur » interprétée par André Claveau en 1955, paroles et musique de Claude et Maurice Capez.

- Lecture d’un extrait des Confessions de Rousseau (1782), à propos du succès de Julie ou la Nouvelle Héloïse paru en 1761, lu par Pierre Fresnay en 1972.  

Bibliographie

- Robert Darnton, Un  tour de France littéraire. Le monde des livres à la veille de la Révolution, Éditions Gallimard, coll. « Essais », 2018.

- Robert Darnton, De la censure : essai d'histoire comparée, Paris, Éditions Gallimard, coll. « Essais », 2014.

- Robert Darnton, Apologie du livre : demain, aujourd'hui, hier, Paris, Gallimard, 2010.

- Robert Darnton, Édition et Sédition : l’univers de la littérature clandestine au XVIIIe siècle, Paris, 1991.

- Robert Darnton, L’Aventure de l’Encyclopédie, 1775-1800 : un best-seller au siècle des Lumières, Paris, 1982.

- Robert Darnton, Bohème littéraire et Révolution : le monde des livres au XVIIIe siècle, 1983 (réédition 2010).

- Robert Darnton, Le Grand Massacre des chats : attitudes et croyances dans l’ancienne France, Paris, 1984.

- Jacques Cantier, Lire sous l’Occupation, CNRS éditions, 2019.

Intervenants
  • Historien américain, spécialiste des Lumières et de l'histoire du livre sous l'ancien régime. Ancien directeur de la Harvard University Library.
L'équipe
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