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L'écrivaine française Marguerite Yourcenar chez elle à Northeast Harbor dans le Maine aux Etats-Unis

Marguerite Yourcenar, l'aide-mémoire d'Hadrien

28 min
À retrouver dans l'émission

Chaque jour, nous vous donnons à entendre et à comprendre un grand texte de notre patrimoine littéraire. Aujourd’hui : "Mémoires d’Hadrien" de Marguerite Yourcenar, un extrait lu par Elsa Lepoivre.

L'écrivaine française Marguerite Yourcenar chez elle à Northeast Harbor dans le Maine aux Etats-Unis
L'écrivaine française Marguerite Yourcenar chez elle à Northeast Harbor dans le Maine aux Etats-Unis Crédits : Sophie Bassouls / Contributeur - Getty

C’est en se promenant dans les jardins de la villa Hadriana, près de Rome, qu'elle a un coup de coeur pour celui qui l’a fait construire, l’empereur romain Hadrien, avec un "H". Encore jeune écrivaine, Marguerite Yourcenar décide alors d’écrire sa vie, mais bute sur la personnalité complexe de l’homme, à la fois architecte, poète, chasseur, philosophe, homme politique et penseur helléniste. Le projet est abandonné. 

En 1948, trente ans après cette première tentative, elle retombe par hasard sur ses notes et l’intuition se fait alors nécessité. Elle se relance dans l’écriture du roman de l’empereur dont elle loue "la grandeur". 

Marguerite Yourcenar voit aussi comme un signe le parallèle entre ces deux époques : dans l’immédiat après guerre, les artisans de la reconstruction sont à pied d’oeuvre. Hadrien, lui, était un partisan de la paix, connu pour avoir, selon ses mots, "re-stabilisé" le monde. Elle se lance alors dans un titanesque travail de documentation, mais se défend pour autant de rivaliser avec les historiens. La subjectivité de l’auteure et, surtout, celle de l’Empereur, sont assumées. 

Marguerite Yourcenar choisit en effet de lui donner la parole et de lui prêter sa plume, constituant des Mémoires. Au crépuscule de sa vie, Hadrien raconte sa propre histoire.  Publié en 1951, le roman Mémoires d’Hadrien est unanimement salué par la critique française et internationale pour la justesse du portrait, l’originalité de sa composition et la beauté  de son style. 

En 138 après Jésus-Christ, malade, au seuil de la mort, l’empereur romain décide d’écrire une lettre testamentaire à son héritier, le tout jeune Marc-Aurèle. Soucieux de  donner un sens à sa vie, il entreprend de lui raconter fidèlement ce qu’il a vécu, de sa  naissance en Espagne à ses derniers jours, qu’il sent imminents, à Naples. Cousin de l’empereur Trajan, il a cru ne jamais monter sur le trône car l’empereur, toujours en campagne militaire, tardait à l’adopter, selon la coutume romaine. Une fois couronné, il lui a fallu  asseoir son pouvoir, repousser ses opposants et gagner les faveurs du  peuple.

Hadrien ne se lancera pas dans de grandes conquêtes territoriales, il cherche plutôt à pacifier son empire en consolidant les frontières. Marié par convenance, il vit le plus  souvent éloigné de son épouse. En 123, dans une lointaine province turque, au cours d’une soirée littéraire, Hadrien rencontre Antinoüs, qui devient son favori. Touché par la grâce et la réserve de l’adolescent, l’empereur découvre à 45 ans la passion. Leur amour ouvre ce qu’il appelle son "âge d’or". 

Leur rencontre, racontée par Hadrien, est au centre de cet extrait lu par Elsa Lepoivre de la Comédie Française. 

Pour aller plus loin

  • La Compagnie des auteurs dédiait une série à l'écrivaine Marguerite Yourcenar en 2016.
  • Carnet nomade proposait l'émission "Un jour, à Petite-Plaisance, chez Marguerite Yourcenar" en 2012.
  • L'émission Les Nuits de France Culture diffusait en 2018 l’entretien de Françoise Favier avec Marguerite Yourcenar datant du 3 janvier 1969 et portant sur "L'Oeuvre au noir".

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Retrouvez la programmation à venir ici et tous les épisodes déjà diffusés là. 

Générique : Balanescu Quartet, "Model", Possessed

Archive INA : Marguerite Yourcenar parlant de l'empereur Hadrien le 7 décembre 1979 sur le plateau d'Apostrophes

Bibliographie

Intervenants

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