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Charles-Louis de Secondat, Baron de La Brède et de Montesquieu (18 janvier 1689-10 février 1755), ou simplement de Montesquieu, était un avocat Français, homme de lettres et philosophe politique

Montesquieu ou la dure loi du sérail

28 min
À retrouver dans l'émission

Chaque jour, nous vous donnons à entendre et à comprendre un grand texte de notre patrimoine littéraire. Aujourd’hui : "Lettres persanes" de Montesquieu, un extrait lu par Denis Podalydès.

Charles-Louis de Secondat, Baron de La Brède et de Montesquieu (18 janvier 1689-10 février 1755), ou simplement de Montesquieu, était un avocat Français, homme de lettres et philosophe politique
Charles-Louis de Secondat, Baron de La Brède et de Montesquieu (18 janvier 1689-10 février 1755), ou simplement de Montesquieu, était un avocat Français, homme de lettres et philosophe politique Crédits : Nastasic - Getty

Figure du Siècle des Lumières, Montesquieu ouvre la voie à la littérature d’idées avec ses Lettres persanes. Nous sommes au XVIIIe siècle et nombreux sont ceux qui, comme lui, veulent éclairer leurs contemporains en faisant appel à la raison pour lutter contre les superstitions et les préjugés. La fiction est un bon moyen, et les Lettres persanes un bel exemple, si ce n’est le meilleur à l’époque, de cette littérature qui sait divertir tout en instruisant ses lecteurs. 

Publié anonymement en 1721, ce roman épistolaire connaît un succès immédiat. Avant d’avouer en être l’auteur, Montesquieu prétend dans son introduction être le simple traducteur de la correspondance entre deux Persans en voyage en Occident et leurs proches resté en Perse. Et l’écrivain philosophe multiplie les gages d’authenticité pour rendre crédible son prétexte fictionnel. 

De Paris à Venise en passant par Smyrne, nous voilà donc compagnons de route de Rica et Usbek pour un voyage de plus de huit ans. Les deux Persans nous observent et nous racontent : les mœurs occidentales, le fonctionnement de la monarchie absolue, le pouvoir de l’Église.... Tour à tour intrigués, amusés, ou critiques,  ils dressent un tableau complet de la société française de l’Ancien Régime.

En prêtant sa plume à deux étrangers, Montesquieu déjoue la  censure en avançant masqué. En décentrant le regard, l’écrivain philosophe permet aussi au lecteur de s’éloigner pour mieux voir. 

Les Lettres persanes déploient de nombreux atouts pour nous charmer, à commencer par le récit-cadre de l’intrigue, celle du sérail. Car l’Orient, à l’époque, fascine : merveille de l’ailleurs, exotisme fantasmé, plaisirs et sensualité racontés suscitent un véritable engouement. L’orientalisme est à la mode depuis la traduction des _Mille et une nuitsd’Antoine Galland (1704-1717) et rappelle Bajazet_ de Racine.

L’intrigue réside aussi dans des lettres de et sur les femmes au fil d’une correspondance triangulaire entre Usbek, ses esclaves et ses favorites. On y découvre ou retrouve le sérail, ce lieu clos aux parfums d’érotisme, gardé par les eunuques, figures à la fois repoussantes et fascinantes, où les complots, les jalousies, les haines ou les complicités semblent exacerbés. Un lieu qui ressemble aussi étrangement à la cour des rois en Occident.

On ouvre cette lecture avec la lettre 7, écrite par Fatme à Usbek : ces quelques lettres vous sont lues par Denis Podalydès de la Comédie Française.

Pour aller plus loin

"Ecoutez, révisez" : une émission pour préparer l'oral du bac de français

Ecoutez, révisez... Allongé ou débout, dans votre cuisine ou votre chambre à coucher,  confinés, lisez ou relisez vos classiques et, pour les moins de 18 ans,  préparez vous aux épreuves du bac en vous plongeant dans les plus   belles pages de la littérature française.        

Ecoutez dans la voix de grands comédiens La princesse de Clèves de Madame de Lafayette, Les Voyages de Jules Verne, Les Fleurs du mal de Baudelaire, Victor Hugo et ses Contemplations, les Fables de La Fontaine ou encore L'Ecole des femmes de Molière... Et révisez ces œuvres commentées avec le précieux concours des professeurs de l’Education nationale.        

Ecoutez Révisez ! est une nouvelle émission qui s’inscrit dans le cadre de l’opération "Nation apprenante"   initiée par le ministère de l’Education nationale et de la Jeunesse     avec les médias de l'audiovisuel et de la presse écrite.       

Retrouvez la programmation à venir ici et tous les épisodes déjà diffusés là. 

Générique : Balanescu Quartet, "Model", Possessed

Bibliographie

Intervenants
  • Acteur, metteur en scène, scénariste et écrivain français, sociétaire de la Comédie-Française
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