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Pastèques

Vive la pastèque, festive et partageuse !

3 min
À retrouver dans l'émission

Si je plaçais la cerise d’aujourd’hui sur un gâteau, il risquerait fort d’être complètement écrasé ! Car la pastèque, c’est du lourd. Cela a beau être la fin de sa saison sous nos latitudes, j’ai eu envie de vous proposer un petit voyage autour de cette belle verte.

Pastèques
Pastèques Crédits : Yulia Reznikov - Getty

La pastèque est elle aussi originaire d’Afrique. Longtemps, on a d’ailleurs cru que son berceau était le désert du Kalahari, au Sud du continent, entre Botswana et Namibie. Un séquençage ADN réalisé en 2015 a pourtant montré qu’elle était plutôt la descendante de plantes d’Afrique de l’Ouest. Les pastèques se divisent en plusieurs groupes : celles à la chair amère mais riches en graines, et celles qui sont de véritables réservoirs d’eau. Les graines de pastèque sont en effet riches en protéines et lipides, et on cultive d’ailleurs toujours en Afrique des pastèques spécifiquement pour ces graines, nommées EGOUSI. On les surnomme aussi les « pistaches africaines ».

Mais il y a 5000 ans, lorsque les Égyptiens ont domestiqué la pastèque, ils ont privilégié les variétés aqueuses et sucrées, qui font de la pastèque un aliment et une boisson tout à la fois. On la retrouve dessinée dans des tombeaux égyptiens,  facilement reconnaissable à sa taille généreuse, ses rayures vertes et sa forme plus ovale que nos spécimens actuels. On en a même retrouvé des graines dans la tombe de Toutenkhamon, assuré de la sorte d’avoir de quoi se désaltérer dans l’autre monde. Prospérant au bord du Nil, la pastèque a ensuite conquis le bassin méditerranéen au doux climat. Puis elle a rejoint l’Asie via la route de la Soie durant les Xe et XIe siècle. Avec un succès indéniable puisqu’aujourd’hui, la Chine est le premier producteur mondial de pastèque. 

Mais retracer plus précisément l’histoire de la consommation du Citrullus lanatus n’est pas chose aisée, car son destin botanique est entremêlé avec celui de deux autres cucurbitacées, à savoir le melon et le concombre. Watermelon en anglais, Wassermelone en allemand : son surnom de « melon d’eau » coule de source, avec ses 90% minimum d’eau garantie. Pourtant, melon et pastèque ont des imaginaires bien différents. 

Au melon est échue la noblesse et l’élégance, la couleur pastel de son orange délicat, les palais royaux d’Henri IV et de Louis XIV qui l’appréciaient, tant et les vers de Saint Amant qui lui consacra tout un poème.

À la pastèque le rouge vif, la rusticité populaire et le parfum de la liberté. Une bouchée de ce fruit fort efficace permet de « boire, manger et de se laver les mains » (mangia, bevi e ti lavi le mani) comme le dit un proverbe italien. 

Aux Etats-Unis, c’est en cultivant des pastèques que nombre d’anciens esclaves ont gagné leur vie après la guerre de Sécession, faisant de ce fruit un symbole de liberté afro-américain. Mais il est aussi en parallèle devenu un stéréotype raciste, un peu comme la banane en France. Si la banane est farouchement individuelle, la pastèque est festive et partageuse, y compris en camping, puisque pas besoin d’assiette ni de couteau pour la manger à même la tranche. Ainsi, quand l’héroïne du film Dirty Dancing s’exclame que « ce n’est pas un crime de porter une pastèque », sa réplique a bien plus de portée politique qu’on n’y pense.   

Et quitte à être encore au camping, autant passer la pastèque au gril. Car pastèque rime avec steack. Mais peut-être pas celui que vous croyez… Passer ses tranches quelques instants au barbecue exacerbe leur goût et leur apporte un petit goût de fumée bien agréable. Ce qui a donné des idées aux cuisiniers adeptes du végétal. Pelée, marinée dans le sel, les herbes et la cendre, et longuement grillée, la pastèque prend des allures étonnante de noix de jambon. Ce qui donne encore plus envie de s’en payer une tranche !

Estérelle Payany

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