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Bientôt un vaccin contre le paludisme

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Le paludisme est une parasitose. C'est la femelle d'un moustique, l'anophèle, qui en piquant, transmet divers parasites qu'on appelle des plasmodium. Ces derniers subissent plusieurs transformations dans le corps humain, ce qui explique pourquoi ils échappent au système immunitaire. Leur cible: le foie et les globules rouges, dans lesquels ils se multiplient.

Jusqu'à présent aucun traitement préventif n'était efficace hormis les moustiquaires imprégnés d'insecticide. En plus les moustiques sont de plus en plus résistants aux insecticides et les parasites le deviennent aussi aux antibiotiques. C'est pourquoi depuis de nombreuses années, toutes les équipes de recherche se focalisent sur la mise au point d'un vaccin. D'autant que les enjeux de santé publique mais aussi économiques sont considérables.

C'est pourquoi les chercheurs américains de l'institut national des allergies et des maladies infectieuses semblent avoir fait une découverte importante.

Ils ont étudié les cellules sanguines d'enfants tanzaniens qui vivent dans des régions où le paludisme est endémique. Certains de ces enfants montrent une résistance étonnante aux parasites inoculés par le moustique. Les chercheurs ont découvert dans leur plasma sanguin une protéine, la PFSEA-1. Cette protéine bloque les parasites dans les globules rouges, les empêche d'en sortir et leur interdit donc de se répandre dans l'organisme. Alors que depuis des années, les chercheurs s'obstinaient à trouver un moyen pour empêcher les parasites d'entrer dans les globules rouges.

Les chercheurs ont ensuite inoculé cette protéine à des souris qui ont montré la même étonnante résistance au paludisme que les enfants tanzaniens. Et pour compléter leurs observations, les chercheurs ont examiné les globules rouges d'une centaine de kenyans: ceux qui avaient dans leur sang cette protéine avait 50% de parasites en moins dans leurs cellules.

Le vaccon n'est pas encore élaboré, mais il semble à portée de mains.

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