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Chronique Science par Véronique Pellerin

2 min

Ce sont des chercheurs du laboratoire du CNRS de l'université de Franche-Comté qui ont eu l'idée de demander à leurs collègues du laboratoire Charles Fabry de chauffer puis d'étirer des fibres optiques, pour en faire des microfibres 100 fois plus fines qu'un cheveu. Diamètre inférieur à un micromètre, un millième de millimètre. Une fois obtenues ces microfibres, les chercheurs y ont fait passer un rayon laser. La lumière s'est retrouvée comprimée dans cette microfibre de verre. Et à ce moment-là est apparu un phénomène jamais observé jusqu'à présent. La lumière est si concentrée à l'intérieur de la fibre que son passage la fait vibrer. De manière infime: des vibrations de quelques nanomètres, c'est-à-dire que quelques millionièmes de millimètres... Oui, aujourd'hui je vous fait dans l'infiniment petit...Ces vibrations se manifestent par une onde accoustique, évidemment inaudible pour une oreille humaine. Cette onde accoustique se déplace à la vitesse prodigieuse de 3 000 mètres par seconde. Je vous rappelle que la vitesse du son, dans les conditions habituelles, c'est 300 mètres par seconde. Là, c'est 10 fois plus vite. En retour, cette onde accoustique agit sur le faisceau lumineux à l'intérieur de la fibre et une partie du rayonnement est renvoyée en sens inverse.Relance: au-delà de la performance technologique, quelles sont les perspectives ouvertes par cette expérience?Pour que ce phénomène puisse être observé, il faut que la lumière soit confinée dans un espace si restreint qu'elle génère une onde accoustique qui se déplace sur la surface de la fibre en vagues, en ondulations successives. Et ces ondulations se trouvent donc sur la surface extérieur de la fibre et elles sont extrêmement sensibles à leur environnement: température, gaz ambiant ou pression. Du coup on peut imaginer la fabrication de capteurs minuscules ert hypersensibles capables de signaler, par exemple, la présence de tel ou tel gaz parfaitement indétectable par des moyens traditionnels.

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