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L'atome et la science : atome d'hydrogène. Illustration anonyme de 1925 (Collection privée)
Épisode 4 :

D’où vient l’atome ?

59 min
À retrouver dans l'émission

Sur la scène du Théâtre de l'Odéon, Etienne Klein invite Roland Lehoucq, astrophysicien et Jean-Marc Lévy-Leblond, physicien.

L'atome et la science : atome d'hydrogène. Illustration anonyme de 1925 (Collection privée)
L'atome et la science : atome d'hydrogène. Illustration anonyme de 1925 (Collection privée) Crédits : Bianchetti/Leemage - AFP

Quand et comment a-t-on su que les atomes existent vraiment ? Sont-ils comme ils avaient été préalablement pensés ? Comment se sont-ils formés, et selon quel ordre, au cours de l’évolution de l’univers ?

Les réponses à ces questions ouvrent des perspectives fascinantes, et devraient aussi modifier le regard que nous porterons sur le prochain verre d’eau que nous serons amenés à boire. En apparence, il ne s’agit que d’un liquide calme, inerte, homogène et continu, alors même qu’il est le siège de discrètes violences entre des petits corps que nos yeux ne peuvent pas détecter. À chaque gorgée que nous avalons, nous ingurgitons des milliards de myriades d’atomes d’hydrogène et d’oxygène, qui sont tous de céleste lignée : les atomes d’hydrogène se sont formés dans l’univers primordial – il y a plus de treize milliards d’années – et ceux d’oxygène dans le cœur brûlant d’une étoile – il y a environ cinq milliards d’années – qui les a ensuite dispersés dans le vide intergalactique.

Nous découvrirons ainsi que la matière du présent provient de furieusement loin dans le passé. Et qu’en conséquence, nos banales désaltérations sont en réalité des actes graves et profonds, des gestes quotidiens dont nous oublions qu’ils nous relient intimement à l’histoire de l’univers : chaque fois, nos corps absorbent en définitive des bribes de l’aurore du monde mélangées à des cendres plus tardives du feu stellaire.

Avec:

  • Roland Lehoucq, astrophysicien au CEA, auteur avec le philosophe Vincent Bontems d'un livre intitulé « Les idées noires de la physique » (Les Belles Lettres, 2016),
  • et Jean-Marc Lévy-Leblond, physicien, professeur émérite de l’université de Nice, auteur de « L’atome expliqué à mes petits-enfants » (Seuil, 2016).
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