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Comment les livres changent le monde
Épisode 2 :

1945 : Jean-Paul Sartre, "L'Existentialisme est un humanisme"

1h
À retrouver dans l'émission

Dans la foulée de la Libération, "L'Existentialisme est un humanisme" est un tournant dans l'histoire non seulement des idées mais des idéaux.

Jean-Paul Sartre (1964)
Jean-Paul Sartre (1964) Crédits : Dominique BERRETTY - Getty

Parmi les publications qui font qu'une page se tourne dans l'histoire, il en est une qui ne paye pas de mine. Enfant de la Seconde Guerre Mondiale, L'Existentialisme est un humanisme (1946) est un événement en forme d'avènement qui prend source à Saint-Germain-des-Prés, sous la forme de ce qui n'était au départ qu'une petite conférence. 

Cet essai traduit l'effervescence d'une pensée qui se déployait déjà dans L'Être et le Néant (1943) et continuera de se développer entre littérature et ouvrages philosophiques, montrant à quel point Jean-Paul Sartre synthétise une tradition anglo-saxonne et russe, aussi innovante du point de la philosophie que de celui de la forme. 

Mais avec Jean-Paul Sartre, il est aussi question de la médiatisation croissante de l'écrivain et de l'attitude à adopter à ce sujet. Si l'on pouvait dire que les auteurs Maurice Blanchot (1907-2003) et Marcel Proust (1871-1922), écrivaient pour eux-mêmes, Jean-Paul Sartre incarne cette figure de l'intellectuel qui assume un autre positionnement : celui des débats et des idées qu'il porte en public.

Jean-Paul Sartre a ouvert en grand les fenêtres de ce pays. Annie Cohen-Solal

L'Existentialisme est un humanisme le montre bien : le monde nous parle et nous demande de prendre position, imposant la nécessité de l'engagement, qui passe par la constitution d'une oeuvre. Une situation qui fait que, selon Régis Debray, reprenant une vision sartrienne :  "constamment l'intellectuel se fait prophète" et "constamment l'intellectuel se trompe". 

Le monde constitue une série d'appels. Le monde vous parle, explique Sartre. Jean-François Louette

Sartre a toujours revendiqué d'écrire au présent. Annie Cohen-Solal

Plus qu'une figure de l'intellectuel français se développant pour le public, Sartre a aussi toujours transgressé les limites des genres, et participe au décloisonnement des disciplines au sein de l'université française, vers de nouvelles définitions des catégories. 

Nous ne sommes plus existentialistes, et Sartre n'est plus à la mode. Mais le XXe siècle n'aurait pas été ce qu'il fut, au lendemain de l'Occupation, sans cette sommation à une liberté chaque jour à réinventer. Régis Debray

C'est peut-être parce que les idées soulevées par Jean-Paul Sartre dans l'Existentialisme est un humanisme sont profondément contemporaines à l'époque qui les voit naître qu'elles sont passées de mode. Et la controverse quant à la postérité de son travail politique et philosophique est aussi le signe de son engagement. 

L'effusion qui suit L'Existentialisme est un humanisme suscite également espoirs et appétits intellectuels. Belle porte d'entrée dans la pensée de son auteur, le livre montre tout autant la richesse des débats d'idées de Jean-Paul Sartre, que leur ambiguïté, leur potentielle violence et leurs déformations.

On peut observer une radicalisation de Jean-Paul Sartre dans les années 1970. Le maoïsme serait allé beaucoup plus loin dans la violence sans lui : il y a une limite à ne pas franchir, le sang ne doit pas couler sans raison. Jean-François Louette

Avec Annie Cohen-Solal, historienne et autrice de la biographie Jean-Paul Sartre (1985), et Jean-François Louette, professeur de littérature française du XXe siècle à la Sorbonne. 

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