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De gauche à droite : Adrien Loir / Louis Pasteur par Nadar
Épisode 1 :

Adrien Loir, être le neveu de Pasteur

53 min
À retrouver dans l'émission

Aujourd'hui dans Le Cours de l'histoire, nous nous penchons sur le destin d'Adrien Loir, le neveu de Louis Pasteur. Méconnu et oublié, nous mettons en lumière ce matin celui qui est longtemps resté dans l'ombre de son oncle...

De gauche à droite : Adrien Loir / Louis Pasteur par Nadar
De gauche à droite : Adrien Loir / Louis Pasteur par Nadar Crédits : (c) Institut Pasteur

Aujourd'hui, dans le cours de l'histoire, nous allons croiser des tas d'animaux, des moutons, des lapins, des chiens. Tenez, par exemple, en 1859, un colon britannique amateur de chasse s'installe en Australie avec dans ses bagages quelques couples de lapins. Les animaux se reproduisent et en très peu d'années, le pays est envahi de millions de ces mangeurs de carottes. Oui, le mignon lapin est devenu nuisible. Comment s'en débarrasser ? L'Australie fait appel au grand savant français du moment, Louis Pasteur. Celui qui a lutté contre la maladie du charbon qui frappe les moutons et contre la rage que transmettent les chiens. Pasteur envoie en Australie son neveu Adrien, dont le patronyme évoque également un petit animal charmant : le loir, Adrien Loir. Qui est ce neveu du grand homme ? Etonnant destin que celui d'Adrien Loir. Car l'épisode australien n'est qu'un moment d'une vie consacrée à la science et aux soins. Un destin d'aventurier à parcourir le monde. Aujourd'hui, nous allons parler de Loir, dont la mémoire à l'ombre de Pasteur est restée longtemps endormie.

Pour en parler, nous recevons ce matin Maxime Schwartz, directeur de recherche émérite au CNRS, professeur émérite à l'Institut Pasteur, il est l'auteur, avec Annick Perrot, de Le Neveu de Pasteur ou la Vie aventureuse d’Adrien Loir, savant et globe-trotter (1862-1941), paru chez Odile Jacob, en mars 2020.

_A_drien Loir est en fait le neveu de la femme de Pasteur. Il a été recruté parce que Pasteur a eu un AVC quand il avait 46 ans, il avait alors besoin de quelqu'un pour l'aider au laboratoire et donc il a été recruté comme "petite main". Adrien Loir est resté complètement ignoré pour diverses raisons. La première, c'est qu'il a longtemps été considéré un peu comme une petite main, justement, par l'environnement de Pasteur, par les "lieutenants de Pasteur" qui étaient des anciens élèves de l'École normale des médecins, alors que lui n'avait aucun diplôme. Mais ensuite, il a passé un doctorat en médecine et il a fait une carrière très étonnante. Et puis il est arrivé quelque chose dans sa vie : alors qu'il avait été marié plus ou moins par sa famille avec une fille d'une amie de la famille, il a divorcé de cette femme et il est parti avec la gouvernante des enfants, puis s'est remarié avec cette autre femme. Et ça, ça a été extrêmement mal vu. À l'époque, il était rejeté par les pasteuriens, par sa famille, etc. C'était un peu pour ça qu'il a ensuite été complètement oublié. Maxime Schwartz

La carrière d'Adrien Loir a été absolument fantastique. Ça a commencé finalement par une courte mission à Saint-Pétersbourg. C'était après les premières vaccinations contre la rage et 19 paysans russes qui avaient été gravement mordus par un loup enragé ont été envoyés au laboratoire de Pasteur pour être vaccinés. Il y en a trois qui sont morts rapidement. Les autres ont été sauvés et sont revenus chez eux. Et à la suite de ça, le Tsar était très reconnaissant et il a envoyé quelqu'un de sa famille, qui était le prince d'Oldenbourg, à Paris au laboratoire de Pasteur. D'abord, pour apporter un gros chèque pour la construction de l'Institut Pasteur. Un magnifique vase qui est toujours visible au Musée Pasteur. Et puis, le duc d'Oldenbourg est reparti avec un lapin qui avait été inoculé de rage pour pouvoir faire des vaccinations localement à Saint-Pétersbourg, pour ne pas être obligé d'envoyer les gens mordus à Paris. Mais avant de s'y mettre, il s'est qu'il avait quand même besoin de l'oeil de quelqu'un qui connaissait la technique. Et il a demandé à Pasteur d'envoyer quelqu'un. Pasteur a envoyé Adrien Loir. Et à la suite de ce passage de Loir, le duc d'Oldenbourg a créé un véritable laboratoire antirabique qui a été à l'origine de ce qui est aujourd'hui l'Institut Pasteur de Saint-Pétersbourg. Adrien Loir n'est resté que quinze jours là bas, mais c'est la première fois qu'il a été loin de Paris, loin du regard de Pasteur. Maxime Schwartz

Sons diffusés : 

Archives : 

  • Lettre de Pasteur à soin ami Jules Vercel, lue par Sacha Guitry, Cent merveilles, 1954, INA
  • Témoignage de Joseph Meister enregistré en 1938, INA
  • Extrait du documentaire Pasteur et Koch - Un duel de géants dans le monde des microbes de Mathieu Schwartz, d’après l’ouvrage Pasteur et Koch éponyme écrit par Annick Perrot et Maxime Schwartz
  • Interview du professeur Louis Pasteur, dans l'émission Ainsi va le monde, 22 novembre 1947, INA
  • Extrait du film Pasteur, cinq années de rage, réalisé en 1995 par Luc Béraud avec Bernard Fresson

Musique : Yirra Kurl de Xavier Rudd

Générique de l'émission : Origami de Rone

Intervenants
  • biologiste moléculaire, ancien directeur général de Pasteur
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