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Une "méga comète" traverse notre système solaire

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Une « méga comète » traverse notre système solaire ; et autres actualités scientifiques.

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. Crédits : MARK GARLICK/SCIENCE PHOTO LIBRARY - Getty

En 2014, des astronautes ont débusqué par hasard l’objet 2014 UN271 dans des images d’archives du télescope Victor M. Blanco au Chili. Des observations récentes viennent de montrer que son orbite est extrêmement elliptique, très allongée, et que cette comète nous arrive des fins fonds du système solaire, du nuage d’Oort. Actuellement, elle est à 3 milliards de kilomètres de la Terre et elle sera au plus proche de nous en 2031, lorsqu’elle rejoindra l’orbite de la planète Saturne, à un milliard et demi de kilomètres de nous. La particularité de cet objet : sa taille ! Malgré sa distance, sa brillance actuelle indique que la taille de son noyau serait de 100 à 370 kilomètres de diamètre. La plus grosse comète observée dans le système solaire est Hale-Bopp en 1998, avec un noyau de 50 kilomètres de diamètre. On est presque dans la catégorie des planètes naines, puisque la taille minimale est de 500 kilomètres de diamètre. C’est probablement le plus grand objet du Nuage d'Oort jamais découvert. 

Entretien avec Emmanuel Jehin, astrophysicien et maître de recherche à l’Université de Liège.

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LA_METHODE_SCIENTIFIQUE - JDS Emmanuel JEhin

De nouveaux implants cérébraux anti-douleur

Une étude parue dans la revue « Nature Biomedical Engineering » décrit de nouveaux implants cérébraux capables de soulager la douleur. Il s’agit d’une recherche très expérimentale menée sur des souris. Des chercheurs américains ont créé ce qu’ils appellent « une interface cerveau machine en boucle fermée ». Ils ont implanté sur des souris deux réseaux d’électrodes dans deux régions cérébrales. Le premier réseau est capable de détecter la douleur, et le second la soulage. Les expériences ont montré que le système fonctionne en temps réel et qu’il inhibe efficacement la douleur. Nous sommes encore loin de savoir développer des implants antalgiques puisque le fonctionnement cérébral de la douleur est plus complexe chez l’humain que chez  les rongeurs. Toutefois, cette étude est une preuve de concept. 

Quel type de matériau colore Pluton en rouge ? 

Selon une étude parue dans la revue Icarus, les plaques rouges à la surface de Pluton sont toujours aussi mystérieuses. On pensait que ces plaines rougeâtres étaient produites par des tholines, cette étrange substance organique plus ou moins azotée qui colore en brun/ocre de nombreux objets de notre Système solaire. On en trouve sur Cérès, Europe, Titan et Pluton. Grâce aux données de la sonde New Horizon, une équipe hollandaise a reconstitué en laboratoire la composition de l'atmosphère de Pluton. Ils ont ainsi créé des tholines de synthèse. Cependant, ces tholines artificielles ne réfléchissent pas la lumière comme prévu. Pour l'instant, nous ne savons toujours pas quel type de matériau colore Pluton en rouge. 

Les corbeaux comprennent le zéro

Enfin, selon une étude parue dans The Journal of Neurosciences, les corbeaux peuvent comprendre le concept de zéro et c'est encore une preuve de l’intelligence des corvidés ! Une équipe allemande a mené plusieurs expériences avec des corbeaux : ils devaient observer un écran sur lequel s’affichait soit quatre points soit aucun. Les chercheurs observaient aussi leur activité neuronale. Il se trouve que les corbeaux possèdent effectivement des neurones spécifiques qui s'allument à « zéro ». Non seulement, ces oiseaux comprennent le zéro en tant que conception du « rien », de l’absence de toute quantité, mais ils peuvent aussi distinguer le zéro des autres nombres dénombrables. Les corbeaux rejoignent donc les abeilles et les macaques rhésus dans la catégorie des animaux capables de conceptualisation numérique abstraite. 

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