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Joseph Kessel (1898-1979)

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Joseph Kessel (1898-1979) © Académie Française

par Françoise Estèbe Réalisation Jean-Claude Loiseau « L'exceptionnel était son ordinaire », écrit à propos de Joseph Kessel son neveu Maurice Druon, « Kessel aura cheminé dans un univers entièrement peuplé - et souvent par sa propre imagination - de héros et de monstres... Une apparence de colosse, des fragilités secrètes ... Et toujours une âme à aller rechercher, comme Alceste, au fond des enfers. » Témoin actif des aventures majeures du XXe siècle, Joseph Kessel fut le chroniqueur du monde-guerres de 14 et de 40, révolutions, combats fratricides, aventures personnelles improbables dans des horizons extrêmes. « Jef » a flambé sa vie. Engagé dans l'aviation - épopée des temps modernes - à l'âge de dix-sept ans, baroudeur en Sibérie, grand reporter auprès des révolutionnaires du Sinn Fein au cours de la période la plus sanglante de la lutte contre l'Angleterre, explorateur de la piste des esclaves sur les traces de Henry de Monfreid, témoin des combats en Espagne, militant avec « L'armée des Ombres » pendant la deuxième Guerre mondiale, puis reporter en Israël, en Afrique, en Birmanie , en Afghanistan... Intensité de vie extrême. Et toujours les bas-fonds, les criminels, les truands et les êtres hors normes des villes traversées. Être profondément tourmenté, humaniste fasciné par la violence et la cruauté, Joseph Kessel oscillait entre le panache du mousquetaire et les affres des héros perdus de Dostoïevski, à la recherche des coeurs chimiquement purs fussent-ils déchus. L'image du baroudeur et de l'homme de tous les excès a masqué l'oeuvre considérable de Joseph Kessel, quatre-vingt volumes très divers par leur thématique et leur écriture, des comptes rendus journalistiques aux reportages, des écrits autobiographiques aux oeuvres de fiction et aux contes, une oeuvre à la démesure de l'homme. Archives INA (Martine Auger)

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