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Sur Internet, les images de hibous et de chouettes pullulent. Les deux sont également étonnants. Ils sont aussi confondus. Cette chronique vous aidera à les différencier et à briller en société.

Chouette ou hibou

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Depuis des siècles, on a tendance à les confondre ou à penser que l’un est le mâle de l’autre. Entre les hiboux et les chouettes, la différence se situe sur le sommet de la tête, dans de petits toupets.

Sur Internet, les images de hibous et de chouettes pullulent. Les deux sont également étonnants. Ils sont aussi confondus. Cette chronique vous aidera à les différencier et à briller en société.
Sur Internet, les images de hibous et de chouettes pullulent. Les deux sont également étonnants. Ils sont aussi confondus. Cette chronique vous aidera à les différencier et à briller en société. Crédits : Jeffrey Schwartz / EyeEm - Getty

Décembre 1412. La zizanie est totale au sein de la chrétienté. Depuis 1410, les mitres se bousculent : il y a trois papes ! 

L’antipape Jean XXIII procède à l’ouverture du concile de Rome, lorsqu’un hibou, ou une chouette selon les témoignages, entré par une fenêtre, le regarde dans les yeux et ulule. Les cardinaux sont stupéfaits. La chrétienté tient la plupart des animaux nocturnes pour des êtres maléfiques : chouettes, hiboux, chauve-souris, hérissons, blaireaux sont détestés. Vivre la nuit, c’est grand péché, c’est avoir fait un pacte avec le Diable, c’est refuser les lumières du Sauveur. 

Il est loin, le temps de l’Antiquité gréco-romaine où la chouette, oiseau favori d’Athéna représentait la sagacité, la tempérance, la sagesse et la connaissance.  Chouettes et hiboux sont des oiseaux de mauvais augure, et la sorcellerie les suit de près. Le souverain pontife ordonne qu’on exécute l’oiseau. Dans un désordre total les gardes finissent par le tuer à coups de bâton. Mais alors : chouette ou hibou ? 

Tous les strigiformes n'ont pas des aigrettes 

D’abord, désolé, mais le hibou n’est pas le mâle de la chouette ! Et puis, les chouettes n’ont pas d’oreilles, les hiboux en ont… Encore désolé, cette histoire d’oreilles est totalement fausse. Chouettes et hiboux ont des oreilles internes, sans pavillon visible de l’extérieur. Ce que l’on prend pour des « oreilles » chez les hiboux sont des aigrettes sur le sommet de la tête. Ce sont des toupets de plumes qui se redressent lorsque l’animal est stimulé ou dérangé. 

Le hibou grand-duc, Bubo bubo, est un strigiforme européen de 75 cm de haut, presque le double de la taille d’une chouette hulotte. Ses aigrettes mesurent huit cm. 

Pour compliquer les choses, toutes les espèces de « hiboux » ne sont pas apparentées entre elles et, même, certains hiboux sont plus apparentés à des chouettes qu’à d’autres hiboux. Bref, ce terme imprécis ne fait que désigner le fait de porter des aigrettes et tous sont des strigiformes. 

Pour en revenir à notre antipape, son secrétaire, témoin oculaire de l’aventure, marque son hésitation en évoquant « une chouette ou un hibou ». Il n’est pas très certain de la date non plus. Bref, rien n’est sûr. Pas même l’interprétation qu’il faut donner à cette étrange aventure. Les adversaires de l’antipape y voient un signe négatif. 

Lorsqu’il relate la scène en 1415, Nicolas de Clamanges, ancien secrétaire du pape Benoît XIII, et donc partisan d’un autre pape ayant son siège en Avignon, considère que Jean XXIII est illégitime et qu’il a bien mérité cet outrage. À l’opposé, vers 1416, l’évêque de Langres prend soin de faire sculpter un hibou sur le mur extérieur de la nouvelle église de Dijon. Très attaché aux symboles, il marque ainsi l’épisode du concile de Rome qui est réinterprété comme une visite du Saint-Esprit. À Dijon, le Saint Esprit veille sur les habitants. 

Se chamailler à coups de strigiforme, ce n’est quand même pas banal ! 

Cependant, la confusion subsiste et le « hibou » dijonnais est depuis des lustres considéré comme une chouette. Il en serait une, la meilleure preuve en étant qu’il se trouve rue de la chouette. 

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