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Sous la République puis sous l'Empire, à Rome, la couronne de laurier est utilisée pour honorer des militaires victorieux. Ici, Rex Harrison dans Cléopâtre (1963).

Gloire et pot-au-feu, le laurier

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Il est aujourd’hui associé au bouillon, mais le laurier a longtemps été un attribut de gloire prisé par les dirigeants, les conquérants et les savants.

Sous la République puis sous l'Empire, à Rome, la couronne de laurier est utilisée pour honorer des militaires victorieux. Ici, Rex Harrison dans Cléopâtre (1963).
Sous la République puis sous l'Empire, à Rome, la couronne de laurier est utilisée pour honorer des militaires victorieux. Ici, Rex Harrison dans Cléopâtre (1963). Crédits : Camerique / Contributeur - Getty

Napoléon, Jules César et un bon pot-au-feu. Ce n’est pas une charade, mais la recette de cette chronique, une recette à base de laurier-sauce. 

Précision importante car il existe de nombreuses espèces de laurier, mais ne vous aventurez pas à les consommer car la plupart sont toxiques. Revenons à notre recette et entrons dans la cuisine où mijote doucement un pot-au-feu. 

Une odeur alléchante en émane. La senteur typique de la feuille de laurier-sauce indique à toute la maisonnée qu’un bon petit plat se prépare. Le laurier-sauce, Laurus nobilis, dit aussi laurier d’Apollon ou laurier noble, est un arbre ou gros arbuste d’origine méditerranéenne pouvant approcher vingt mètres. 

Ses feuilles vert sombre sont persistantes et très aromatiques. Elles ont une senteur typique, issue d’une trentaine de composés complexes, dont certains toxiques et d’autres inflammables comme on peut le constater si l’on approche une branche de laurier d’une flamme. On y trouve notamment du benzaldéhyde, de la pipéridine et du géraniol, composés connus pour repousser les insectes. 

Le laurier est une plante à fleur qui fait partie des laurales, elles-mêmes membres des magnoliacées, lignée très ancienne de plantes à fleurs dont l’émergence se situe à l’ère secondaire, à la limite entre le Jurassique et le Crétacé. Depuis l’Antiquité, le laurier est un symbole de succès qui plonge ses racines dans la mythologie grecque. 

Apollon poursuivait de ses assiduités la nymphe Daphné qui fuyait ses avances. Pour protéger sa fille, le père de la donzelle, le Dieu fleuve Pénée, la métamorphosa en laurier. Apollon en fit alors son emblème, qu’il consacra aux chants, aux poèmes et aux triomphes. 

De la tête de César à la casserole 

Devenu un attribut de gloire, les rameaux de laurier finirent par être associés à toute victoire. Les empereurs, les généraux, les grands poètes et, ensuite au Moyen Âge, les grands savants des universités eurent droit à leurs lauriers. 

Dans les écoles de médecine, on se mit à couronner de baies de laurier les têtes des jeunes diplômés, tradition que nous avons maintenue en France sous l’appellation « baccalauréat », bacca laurea signifiant baie de laurier. 

Mais celui qui illustrera le mieux ce lien entre la plante dévolue aux arts culinaires et les têtes de grands personnages est sans conteste Homéopatix, personnage de Goscinny, et beau-frère du chef Abraracourcix. Lors d’un dîner un peu trop arrosé, Abraracourcix fait un pari d’ivrogne avec son arrogant beau-frère, celui de lui préparer un ragoût parfumé avec les feuilles de la couronne de laurier de Jules César. 

Et le voilà qui ordonne à Astérix et Obélix de ramener de Rome la couronne végétale de l’empereur qui va finir dans un ragoût ! Pas très glorieux pour une plante symbole d’immortalité. 

Car le laurier restant vert en hiver, il est symbole d’immortalité, notamment en Chine, mais aussi d’immortalité acquise par la victoire dans la Grèce antique. Ce serait donc l’immortalité qui donnerait ce goût… symbolique au laurier. 

Et, de fait, le pot-au-feu est un plat immortel !

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