LE DIRECT
La cigale passe 4 à 7 années sous terre à grignoter des racines avant de se métamorphoser et vivre un mois à l'air libre

La cigale n'est pas une paresseuse

3 min
À retrouver dans l'émission

Le chant des cigales est dû à la déformation des cymbales, sorte de petits disques bombés connectés à des muscles puissants que l'on trouve à l'arrière des pattes postérieures de l'insecte. Cette déformation intervient à un rythme de 400 fois par seconde. Alors paresseuse la cigale ?

La cigale passe 4 à 7 années sous terre à grignoter des racines avant de se métamorphoser et vivre un mois à l'air libre
La cigale passe 4 à 7 années sous terre à grignoter des racines avant de se métamorphoser et vivre un mois à l'air libre Crédits : Kazuo Yasuoka / EyeEm - Getty

Sur la route des vacances ; début de l’après-midi ; une halte sur un parking en Provence. Il fait chaud, l’ambiance est à la détente ; les cigales chantent. La cigale, un des rares insectes qui attire la sympathie. Il faut dire que Jean de la Fontaine n’y est pas pour rien : une petite bête qui aime s’amuser et chanter au cœur de l’été quitte à le regretter l’hiver venu. Qui n’aurait pas envie de lui ressembler ? 

Je crois que ce serait une erreur, car notre cigale fantasmée n’est pas la cigale biologique. Plusieurs espèces de cigales cohabitent dans le Midi de la France. La plus commune est Cicada orni qui tire son nom de celui de l’orme, Fraxinus ornus en latin. 

Les cigales sont des hémiptères, un groupe d’insectes qui est celui des vulgaires punaises. Il faut quand même avouer que la cigale a plus de classe avec ses belles ailes transparentes aux nervures élégamment arquées qui ne sont pas sans évoquer les vitraux de Pierre Soulages à Conques. Et puis la cigale chante et c’est pour cela que nous l’aimons. Certes. 

Mais soyons précis. Lorsque la température dépasse 25°C, les mâles émettent en chœur un son qui charme les femelles. Mais ce n’est pas un chant proprement dit. Le son répétitif et lancinant des cigales est la "cymbalisation", un terme dérivé de cymbale. 

Les cymbales des cigales

Un peu d’anatomie s’impose. Juste derrière les pattes postérieures, s’ouvrent deux profondes cavités protégées par des opercules en demi-cercle, les étouffoirs. Chaque cavité abrite une cymbale, sorte de petit disque bombé connecté à un muscle puissant. Les muscles tirent sur les cymbales qui de convexes deviennent concaves, puis reprennent leur forme bombée lorsque le muscle se relâche. Clic-clac. Le son des cigales est en effet induit par la déformation des cymbales, le tout à un rythme de 400 fois par seconde. L’insecte module l’intensité du son avec ses étouffoirs, un peu comme Miles Davis avec sa trompette bouchée. 

Épuisant ! Et dire que l’on traite la cigale de paresseuse. Si l’on en croit une légende provençale, ce serait plutôt les humains les paresseux. Il y a fort longtemps, des anges descendirent sur Terre pour visiter la Provence. Ils atterrirent à 14 heure en plein mois de juillet. Pas âme qui vive, tout le monde faisait la sieste. Dépités, ils repartirent et se plaignirent amèrement. Dieu créa alors la cigale pour limiter les heures de sieste. 

Il décida que la cigale commencerait sa vie sous forme de larve. Elle passe 4 à 7 années sous terre à grignoter des racines. Un beau jour elle émerge, grimpe sur un arbre et se métamorphose. Elle va vivre à l’air libre un mois, se nourrissant de la sève des arbres dont elle perce l’écorce de son rostre. Les mâles vont chanter, les femelles vont les rejoindre. À la suite d’un accouplement parfois acrobatique la femelle fore au creux d’un arbre un petit trou où déposer ses œufs. Il ne reste plus aux mâles comme aux femelles qu’à mourir d’épuisement. Les vacanciers arrivent à destination. La maison louée est bien belle avec sa cigale en céramique à droite de la porte. 

L'équipe
Production
Réalisation
Avec la collaboration de

France Culture

est dans l'appli Radio France
Direct, podcasts, fictions

INSTALLER OBTENIR

Newsletter

Découvrez le meilleur de France Culture

S'abonner
À venir dans ... secondes ...par......