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Les Nymphéas, c'est une série de plus de 200 peintures à l'huile de Claude Monet. Ici, le bassin de nénuphars de Monet à Giverny. Les toiles peuvent être vues au Musée de l'Orangerie, à Paris.

Monet et l’origine des plantes à fleurs

3 min
À retrouver dans l'émission

Et si la contemplation des œuvres de l’impressionniste français valait l’observation des espèces ?

Les Nymphéas, c'est une série de plus de 200 peintures à l'huile de Claude Monet. Ici, le bassin de nénuphars de Monet à Giverny. Les toiles peuvent être vues au Musée de l'Orangerie, à Paris.
Les Nymphéas, c'est une série de plus de 200 peintures à l'huile de Claude Monet. Ici, le bassin de nénuphars de Monet à Giverny. Les toiles peuvent être vues au Musée de l'Orangerie, à Paris.

Qui n’a pas été saisi d’émotion à l’Orangerie face aux nymphéas de Claude Monet ? Des amis étrangers m’ont avoué y avoir été au bord des larmes. 

Claude Monet détient le record de représentations de nénuphars effectuées par un seul homme : 300 peintures réalisées durant les 31 dernières années de sa vie. Voici un peintre de l’école impressionniste qui, au sommet de sa gloire, créé un jardin dans sa propriété de Giverny achetée pour se consacrer à la peinture, bien entendu, mais aussi à sa passion botanique. 

Il y plante des nuées de fleurs, des grands saules pleureurs, y installe un étang et y fait construire un pont japonais. Puis, fidèle à sa méthode de travail obsessionnel sur la lumière, Monet peint des dizaines de toiles où l’on trouve des fleurs de nénuphars blanches, roses, rouges et jaunes. Monet adore ses chers nénuphars et en ce sens, il n’est pas très original. En effet, quelle plante est l’objet de plus d’admiration et de dévotion que les nénuphars ? 

En Égypte, le lotus bleu ou nénuphar bleu est sacré. Scientifiquement dénommé Nymphaea caerulea, il symbolise la renaissance, la réincarnation. Il est vrai que la capacité germinative des graines de lotus bleu persiste très longtemps. Et on a pu faire germer des graines récoltées dans le fond d’un étang vieilles d’environ 1300 ans ! En Inde, c’est le lotus d’Orient, Nelumbo nucifera, qui est dit « lotus sacré ». La fleur de Nelumbo est érigée au-dessus de l’eau. Évoquant l’élévation au-dessus de la fange, en Chine, elle symbolise la pureté et l’élégance. 

Mais j’ai mélangé les termes de lotus, nénuphar, nymphéa. Une pagaille vernaculaire. Serait-ce la même chose ? Pas pour le botaniste. 

Les principaux genres des vrais nénuphars sont Nymphaea – les nymphéas au sens strict donc – et Nuphar. Ce sont des plantes aquatiques, aux feuilles rondes, flottantes, représentées en France par le nénuphar jaune (Nuphar lutea) et le nénuphar blanc (Nymphaea alba). Les Nelumbo asiatiques, les lotus donc, en sont des cousins. 

La diversité sous le pinceau 

Pour revenir à Monet, le botaniste admiratif des toiles peut y voir du lotus sacré Nelumbo nucifera pour le rose, puis les espèces européennes Nymphaea alba (la blanche) et Nuphar lutea (la jaune). Maintenant, élargissons un peu le propos et parlons des angiospermes. Je m’explique. En botanique, on appelle les plantes à fleurs « angiospermes ». De la pâquerette, au bambou, au chêne ou au blé, leur diversité est considérable. Mais quelle est l’origine de ce foisonnement ? 

En 2019 le séquençage du génome du nénuphar bleu atteste que nénuphars et lotus, autrement dit les nymphéales, font partie des lignées les plus anciennes de plantes à fleurs, déjà épanouies aux débuts du temps des dinosaures. Des fossiles de fleurs et de pollens trouvés dans le Trias de Chine semblaient déjà indiquer que les angiospermes pouvaient être plutôt anciennes. Les nouvelles données moléculaires le confirment, avec un point d’origine des nymphéales calculé à 225 Ma (millions d’années), au Trias moyen. 

Claude Monet, sans le savoir, travaillait sur l’origine des fleurs. 

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