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Essaim de criquets dans le désert algérien. L'augmentation des températures pourrait leur permettre de passer des obstacles autrefois infranchissables, comme l'Atlas ou les monts Zagros.

Un vorace migrateur

3 min
À retrouver dans l'émission

Criquets et sauterelles hantent les consciences depuis le récit biblique et s'invitent jusque dans la culture pop. Et pour cause : l’un des deux insectes fait peser une menace bien réelle sur la vie humaine. Une menace grandissante à l’heure du réchauffement climatique d’ailleurs.

Essaim de criquets dans le désert algérien. L'augmentation des températures pourrait leur permettre de passer des obstacles autrefois infranchissables, comme l'Atlas ou les monts Zagros.
Essaim de criquets dans le désert algérien. L'augmentation des températures pourrait leur permettre de passer des obstacles autrefois infranchissables, comme l'Atlas ou les monts Zagros. Crédits : Frans Lemmens - Getty

« [...] Elles couvrirent la surface de toute la terre, et la terre fut dans l’obscurité ; elles dévorèrent toute l’herbe de la terre […] ; et il ne resta aucune verdure aux arbres ni à l’herbe des champs, dans tout le pays d’Égypte. [...] ». Ainsi parle le Livre de l’Exode. 

Il raconte comment Yahvé, le Dieu des Hébreux, contraint le Pharaon d’Égypte à libérer le peuple d'Israël retenu en esclavage. Pour obtenir gain de cause, Yahvé inflige dix punitions à l’Égypte, dix plaies qui montrent sa toute-puissance. Parmi elles, il y a la grêle, les mouches, les moustiques et… les sauterelles évoquées dans la citation qui a servi de préambule.

Il est vraisemblable que les auteurs bibliques aient retranscrit parmi ces dix châtiments la mémoire de faits bien réels, relatifs à des catastrophes naturelles auxquelles les habitants de l’Égypte avaient été exposés. Les essaims de sauterelles, tant redoutés, en font partie. Sauf que la Bible n'est pas une référence naturaliste et que le zoologiste doit intervenir. Il ne s’agit nullement de sauterelles, mais de criquets.

D'accord, les deux sont des insectes du groupe des orthoptères, mais… 

- Les criquets ont de petites antennes, alors que celles des sauterelles sont très longues. 

- Les sauterelles femelles arborent à l'arrière un appendice en forme de sabre qui leur sert à déposer leurs œufs dans le sol, pas les criquets femelles. 

- Les criquets sont herbivores, les sauterelles sont omnivores. 

- Et surtout, les sauterelles ne font pas d’essaims. 

Tandis que criquet pèlerin et criquet migrateur sont deux espèces qui, sous certaines conditions, forment des essaims géants. Le criquet pèlerin, Schistocerca gregaria, est le plus redoutable car il vole sur de très grandes distances. 

Une menace séculaire 

Il est depuis des siècles une menace pour la production agricole d’Afrique, du Moyen-Orient et d’Asie, et une cause de famines. Tel Janus, le criquet pèlerin a deux visages. Un visage sympathique lorsqu'il est en phase solitaire, inoffensif pour les cultures. Un visage menaçant dans sa phase grégaire. 

Il suffit pour cela d'une pluviosité suffisante et d'une nourriture abondante. L'espèce se rassemble et, au-delà de 500 criquets par hectare, ils changent de couleur et passent en quelques heures du stade solitaire au stade grégaire. Alerte, le fléau s'enclenche. Des essaims de plusieurs milliards de criquets s'étalant sur plusieurs kilomètres dévastent tout.

À la suite de variations climatiques extrêmes, la Somalie déclarait, en février 2020 « l’urgence nationale », car elle subissait la pire invasion de criquets depuis 25 ans. Sous un ciel assombri par les insectes, les habitants du Kenya, tentaient de les effaroucher avec des boîtes de conserve ou des fusils… 

Le huitième fléau biblique, celui des criquets, inspira aussi la musique. En 1972, le groupe Aphrodite’s Child, produit l'album « 666 ». Très inspiré du récit biblique, il comporte un morceau intitulé « The Battle of the Locusts » directement lié à la huitième plaie (locust signifiant criquet en anglais). Tous les criquets ne sont pas aussi gentils que Jiminy Cricket qui accompagne Pinocchio et qui, d'ailleurs, est un grillon.

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