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L'effet rebond interroge l'impact environnemental des innovations

Qu’est-ce que l’effet rebond ?

3 min

Les innovations technologiques ou sociales devraient nous permettre de construire une économie moins carbonée et plus sobre dans l’utilisation des ressources. Mais c’est loin d’être toujours le cas. En cause, le tristement célèbre effet rebond.

L'effet rebond interroge l'impact environnemental des innovations
L'effet rebond interroge l'impact environnemental des innovations Crédits : Hulton Archive - Getty

Conçus pour remplacer les sacs plastiques à usage unique - produits à base de pétrole et dont les déchets polluent les mers au point de former un sixième continent - les "tote bags" semblent désormais poser plus de problèmes écologiques qu’ils n’en résolvent. Leur production génère des impacts environnementaux importants, en particulier en raison de la consommation d’eau et de pesticides de la culture du coton. Sans compter les violations des droits humains et les cas de travail forcé largement documentés dans cette filière, notamment au sein des populations Ouigours en Chine. 

Selon une étude  du Ministère de l’environnement et de l’alimentation danois, les "tote bags" devraient être utilisés 7000 fois pour être plus écologiques que les sacs en polyéthylène à usage unique.

Ce constat est une forme d’illustration de l’effet rebond : chaque fois qu’une innovation nous permet de consommer en utilisant moins d’énergie ou de matière, nous avons tendance à augmenter notre consommation. Et quand l’effet rebond est si fort qu’il annule les économies d’énergie ou de ressources apportées par une technologie, on tombe dans le "paradoxe de Jevons". L'économiste britannique avait observé que la consommation anglaise de charbon avait fortement augmenté après l’invention par James Watt d’une nouvelle machine à vapeur. Cette hausse de la consommation s’expliquait notamment par la généralisation de l'utilisation de la machine à vapeur au sein des usines.

Deux catégories d’effets rebond

On parle d'effets directs quand les gains d’efficacité provoquent une réduction du prix de la ressource et par conséquent une hausse de sa demande : à mesure que les voitures deviennent moins énergivores, je parcours plus de kilomètres.

Parallèlement, les effets indirects surviennent quand les mêmes gains d’efficacité accroissent le pouvoir d'achat, qui se reporte sur d’autres produits dont l’impact environnemental peut être pire : l'achat d'un véhicule plus lourd de type SUV.

Ces effets rebonds peuvent être difficiles à identifier et anticiper dans le cadre de la mise en œuvre d’une politique publique, en particulier quand ils sont indirects. (…) 

La chronique est à écouter dans son intégralité dès lundi à 14h55 en cliquant ICI, et sur l'antenne de France-Culture ou sur l'application Radio-France

Pour aller plus loin

- "Are Tote Bags Really Good for the Environment? They’re green in principle, but not in the way people use them. An Object Lesson", by Noah Dillon, The Atlantic, 02/09/2016

- "The Cotton Tote Crisis. You can get cotton bags pretty much everywhere. How did an environmental solution become part of the problem?", by Grace Cook, The New York Times, 24/08/2021

- "Le tote bag file un mauvais coton", par Floran Bardou, Libération, 25/08/2021

- Ademe (2010), "Les effets rebond des mesures d’efficacité énergétique : comment les atténuer ?", Ademe & vous - Stratégie et études, n° 24

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