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Le phénomène d'apparition de nouvelles espèces est nettement plus lent que les déclins et extinctions en cours.

Comment naissent les espèces ?

13 min
À retrouver dans l'émission

L'actualité fait la part belle à la 6e extinction et au déclin à venir de nombreuses espèces animales. Impossible de parler du phénomène - pourtant existant encore aujourd'hui - des apparitions. Nous cacherait-on quelque chose ?

Le phénomène d'apparition de nouvelles espèces est nettement plus lent que les déclins et extinctions en cours.
Le phénomène d'apparition de nouvelles espèces est nettement plus lent que les déclins et extinctions en cours. Crédits : Getty

Une espèce est un ensemble d’individus potentiellement capables de se reproduire entre eux et d’avoir une descendance à son tour fertile.

Pour se rendre compte de la diversité des espèces, il faut changer d’échelle d’observation. De proche en proche, les populations d’une espèce peuvent, du fait de la distance, se ressembler de moins en moins : gradient morphologique ou génétique. À l’inverse, il arrive que des individus appartenant à des espèces considérées comme différentes arrivent à se croiser et avoir une descendance fertile comme l'ours blanc et le grizzly au Canada.

L’espèce est un nom que l’on attribue à un fragment de généalogie. C’est une convention très pratique car elle permet de décrire le monde qui nous entoure. Mais si l’on avait la possibilité de zoomer finement à travers le temps, on ne verrait que des successions de générations assez semblables, les renards faisant des renards par exemple. 

Comment un flux généalogique se scinde ?

L’émergence d’une espèce suppose qu’un isolement reproducteur se soit installé dans des populations auparavant interfécondes.  

Le processus le plus simple est celui provoqué par l’installation d’une barrière géographique. Le meilleur exemple est un bras de mer qui s’installe, provoque la fragmentation, l'isolement, la dérive, puis la spéciation avant que ce bras de mer ne se retire. D'ailleurs, plusieurs exemples historiques attestent de ce phénomène naturel comme la séparation des chimpanzés et des bonobos par le fleuve Congo il y a 1,7 milliards d'années. 

À noter que la dérive génétique et donc la divergence vers une nouvelle forme sera d’autant plus rapide que la population isolée sera de petite taille. On parle également d’effet fondateur lorsque des individus vont s’égarer loin de leur population d’origine pour fonder une nouvelle colonie.

Un isolement "sur place" dû à un changement de comportement de certains individus au sein d’une population peut également provoquer cette scission. Il est particulièrement prégnant chez les oiseaux où les chants - essentiels pour attirer l’attention d’un partenaire - peuvent attirer des individus d'autres espèces, ce qui provoque la naissance d'êtres "hybrides". Ils se reconnaissent et se reproduisent alors entre-eux de manière endogame. 

Une naissance provoquée par une fusion chez d'autres espèces 

La plupart du temps, lorsque des espèces différentes s’hybrident, leur descendance n’est pas fertile et l’histoire s’arrête. Mais plus rarement, les hybrides ouvrent la porte à une nouvelle histoire, comme nous l'avons entrevu avec les ours.

Les espèces apparaissent lorsqu’une partie d’une population est définitivement empêchée de se reproduire avec une autre partie.

Ne comptons pas sur de futures apparitions pour compenser nos errements actuels

Il faut compter en générations pour qu'une nouvelle espèce se crée : 10 000 à 100 000 ans en moyenne. On remarque tout de même que ce phénomène sera plus rapide chez les espèces animales avec une vie courte.

La richesse - c'est-à-dire l'inventivité - est bien plus importante dans le monde végétal : barrières à la pollinisation, à la fécondation et, à l’inverse fréquence des hybridations.

L'intégralité de la chronique est à écouter ICI ou sur l'application Radio-France

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