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Une hirondelle bicolore dans un parc naturel en Pennsylvanie (USA)

Comment les oiseaux ont-ils fait pour voler ?

13 min
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Depuis la fin du 19e siècle, les paléontologues ont avancé deux hypothèses logiques pour expliquer l'envol des oiseaux. Dans les deux cas, ils font appel aux écailles qui se seraient peu à peu agrandies pour accroître la portance, soit pour éviter la chute, soit pour aider au décollage.

Une hirondelle bicolore dans un parc naturel en Pennsylvanie (USA)
Une hirondelle bicolore dans un parc naturel en Pennsylvanie (USA) Crédits : Getty

Qui n’a jamais été fasciné devant le vol tournoyant d’un rapace ou même devant le vol d’une troupe de corneilles ou d’un merle. Comment les oiseaux ont-ils fait pour s’envoler ? À quoi la plume a-t-elle servi avant d'être indispensable au vol ?

Depuis la fin du 19e siècle, les paléontologues ont avancé deux hypothèses logiques pour expliquer l'envol des oiseaux. Dans les deux cas, ils font appel aux écailles qui se seraient peu à peu agrandies pour accroître la portance, soit pour éviter la chute, soit pour aider au décollage.

Le scénario dit "depuis les arbres" : un vieil ancêtre des oiseaux aurait plongé du haut vers les bas - depuis les arbres - en écartant ses pattes pour planer, avant d’apprendre à battre des pattes. Les écailles fortuitement un peu plus longues se seraient maintenues et auraient fini par créer une surface portante, un peu comme les membranes des animaux planeurs aujourd’hui.

Le scénario dit "depuis le sol" : l'ancêtre des oiseaux aurait appris à courir de plus en plus vite en sautant de plus en plus haut, avant d'agiter ses pattes pour attraper des insectes volants. La surface portante conférée par des écailles allongées aurait alors permis d’attraper un peu plus haut les insectes en vol. 

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