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Centre de dépistage du Covid-19 à Flint, Michigan.

USA 2020 : Flint, de l’eau empoisonnée au virus

4 min
À retrouver dans l'émission

C'était en 2014, un des plus grands scandales sanitaires aux Etats Unis. Pour réaliser des coupes budgétaires, les autorités de la ville modifiaient le réseau d'eau potable en puisant sciemment l'eau dans la rivière polluée. Aujourd'hui, Flint est une des villes les plus touchées par le coronavirus.

Centre de dépistage du Covid-19 à Flint, Michigan.
Centre de dépistage du Covid-19 à Flint, Michigan. Crédits : Claude Guibal - Radio France

Leur combat est devenu emblématique des citoyens qui se battent pour la santé publique. Mais aujourd'hui Flint est une des villes les plus touchées par le coronavirus. Pour les habitants, après l'eau empoisonnée, c'est respirer qui est devenu dangereux.

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Une ville encore traumatisée

Sur Ballenger Highway, les voitures cherchent le parking de l’église méthodiste de Bethel United, un des 19 centres de dépistage de la ville de Flint. La femme qui s'approche est blonde, les yeux fatigués, elle a le souffle court. "Mon compagnon, dit-elle, a été hospitalisé la nuit dernière, et ce matin il est à l'isolement avec le cœur à 120 et 40 de fièvre".

La salle dans laquelle elle s'engouffre ressemble à un grand hangar, presque vide. Ici, pas de double file pour séparer les cas symptomatiques des asymptomatiques. Au sol, des croix marquées au ruban adhésif marquent la limite à ne pas franchir. Au fond, deux tables, une chaise. C'est là qu'on pratique les tests, salivaires principalement, les PCR sont réservés aux cas avec symptômes. 

Ici on teste gratuitement tout le monde, avec ou sans rendez vous, sans ordonnance, sans assurances, sans papiers, sans numéro de sécurité sociale. Les résultats sont envoyés dans les trois à cinq jours. 

Tester : les autorités locales - démocrates - ont fait le choix du dépistage massif. Le souvenir de la catastrophe sanitaire est dans toutes les mémoires, et la gouverneure démocrate, Gretchen Whitmer est une des bêtes noires de Donald Trump et de son camp, qui ont plusieurs fois fustigé les mesures très strictes prises par l'état depuis le début de la pandémie, les jugeant exagérées et nocives à l'économie.

Dans le Michigan chaque semaine apporte son nouveau record de contamination. Plus de 12000 la semaine dernière, et plus de 7000 morts depuis le début de l'épidémie. La crise du Covid-19 et sa gestion par l'administration Trump revient dans toute les conversations. "C'est une honte, enrage, dans la queue une femme."Tout le monde devrait porter un masque et écouter ce que disent les médecins."

Une population plus vulnérable

A Flint, Michigan, c'est comme si la ville était deux fois maudite. Entre 2014 et 2015 des dizaines de milliers de personnes - dont beaucoup d'enfants - ont été lourdement contaminées par le plomb, victimes de maladies respiratoires graves. Dans le cadre d'un plan d'économie globale, les autorités locales avaient en effet modifié le réseau d'eau potable de la ville, en acheminant l'eau notoirement contaminée du fleuve, puis niant l'évidence quand le scandale a éclaté.

Centre de dépistage du Covid-19 à Flint, Michigan.
Centre de dépistage du Covid-19 à Flint, Michigan. Crédits : Claude Guibal - Radio France

Pour le docteur Kent Key, à l'avant-garde du combat des citoyens de Flint, le coronavirus, c'est la crise ajoutée à la crise. "Des gens sont morts, avec des pneumonies. Les habitants de Flint sont plus vulnérables à cause des dégâts causés par l'eau contaminé. 40 à 50% de la population dit souffrir de problèmes respiratoires. Et on sait que l'asthme et les fragilités respiratoires vous rendent plus susceptibles d'attraper le covid". 

A majorité noire, Flint est la ville la plus pauvre du pays. Elle cumule tous les facteurs socio-économiques aggravants pour le Covid, qui fait des ravages parmi les populations pauvres et noires qui vivent dans les zones défavorisées. Kent Key l'a même théorisé, dans une résolution en cours d'adoption par les autorités du Michigan. Selon lui, le déterminisme économique et social, la pauvreté, qui touche majoritairement les populations noires sont une urgence de santé publique.

Disparités sociales et Covid

Une question sur laquelle s'est penchée Sciences et Avenir : "Nous savons que les afro-américains sont plus susceptibles d'avoir du diabète, des maladies du coeur et des poumons", a affirmé le 7 avril sur CBS le Surgeon General des Etats-Unis, Jerome Adams. Or, comme l’ont montré diverses études chinoises et européennes, ces affections souvent chroniques augmentent le risque de complications du Covid-19. "J'illustre ce que c'est de grandir pauvre et noir en Amérique", suggérant que ces facteurs de risque de développer une forme grave de Covid-19 sont liés à la condition économique et sociale des afro-américains aux Etats-Unis.Pour la militante locale Nayyirah Shariff, cette crise est un révélateur de plus.

"Il y a des gens qu'on considère comme des pertes acceptables, les sacrifiés de l'économie. Les soignants, les caissières, les populations de couleurs, les personnes âgées. On a pris tout ce qu'on avait à prendre, on n'a plus besoin de vous, et si on n'a plus besoin de vous, on s'en fout que vous soyez tués par le covid."

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Melissa Mays en sait quelque chose. En février dernier, l'égérie du combat des habitants de Flint a a son tour contacté le virus. "Mon système respiratoire est abîmé, dit-elle, mon cœur aussi, mon système immunitaire aussi, j'ai du métal dans le cerveau, des problèmes gastriques. Et maintenant j'ai ce virus..."

A LIRE AUSSI : un article du New York Times sur la situation à Flint.

La jeune femme, qui n'a quasiment pas quitté son domicile depuis six mois, comme ses enfants qu'elle n'envoie plus à l'école par précaution, est en colère.

"Contrairement à Trump, on n'a pas soixante médecins pour s'occuper de nous avec des traitements miracles! Certains d'entre nous ont chopé ce virus sans même savoir de quoi il s'agissait. Et on a appris que l'administration Trump savait que le virus était là, et qu'il était mortel. Personne ne nous l'a dit.

"Elle s'arrête, presque à court de souffle. Vous savez, c'est horrible, j'ai 42 ans, et faut que je me fasse à l'idée que je ne peux plus respirer."

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