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Portrait de James Agee datant de 1940.

James Agee ou la voie du réel

1h30
À retrouver dans l'émission

1981 |"Les Nuits magnétiques" tracent le parcours de la vie trop brève de James Agee, reporter, critique de cinéma, scénariste, écrivain. Auteur du livre "Louons maintenant les grands hommes" à la suite d'un reportage avec le photographe Walker Evans chez des métayers pauvres d'Alabama en 1936.

Portrait de James Agee datant de 1940.
Portrait de James Agee datant de 1940. Crédits : Bettmann - Getty

Homme du sud, James Agee était né an 1909 dans le Tennessee. Son père mourut dans un accident de voiture alors qu'il était enfant, lui mourut bien trop jeune, à 45 ans, d'une crise cardiaque dans un taxi. Le temps de signer quelques romans, La veillée du matin, Une mort dans la famille, de la poésie, des essais sur le cinéma, quelques scénarios et pas des moindres : celui d'African Queen et celui de La Nuit du chasseur. Et aussi The Tramp's New World, un scénario écrit pour celui qu'il admirait par-dessus tout, Charlie Chaplin. Le film ne vit jamais le jour mais ils devinrent amis.

Et puis il y a ce livre unique, Louons maintenant les grands hommes, composé avec le photographe Walter Evans, au fond de la plus profonde misère de trois familles de métayers d'Alabama dans l'été de 1936. Missionné par le magazine Fortune, James Agee se rend en Alabama pour effectuer un reportage sur le métayage du coton. À sa demande, le photographe Walker Evans l'accompagne. 

Photo de la famille Sharecropper réalisée par Walker Evans dans le cadre du reportage de James Agee
Photo de la famille Sharecropper réalisée par Walker Evans dans le cadre du reportage de James Agee Crédits : Photosearch - Getty

Les deux hommes vivent plusieurs semaines aux côtés des familles Burroughs, Tingle et Fields. Evans réalise certains de ses clichés les plus célèbres tandis qu'Agee décrit minutieusement le quotidien de ces hommes, femmes et enfants dont les conditions de vie le bouleversent et l'indignent. Son compte rendu est une telle charge contre le capitalisme que Fortune refuse finalement de le publier.

Invariablement les gens travaillent tant qu'ils peuvent tenir debout, et c'est là tout autant une question de tradition et de fierté que de nécessité et de pauvreté. C'est la même chose avec la mort. Les sept oncles de Frank Tingle sont tous morts chaussures aux pieds à l'exception d'un seul, et c'est seulement parce qu'il s'est éteint en essayant d'enfiler l'autre.                
("Une saison de coton : Trois familles de métayers" de James Agee)

Ce n'est qu'en 2013 que ce texte, qui annonçait le chef-d'oeuvre Louons maintenant les grands hommes, fut sorti de l'oubli. Des décennies après sa rédaction, il demeure d'une féroce actualité.

  • Par Olivier Kaeppelin
  • Réalisation Mehdi El Hadj
  • Nuits magnétiques-James Agee (21/01/1981)
  • Avec Jean Malaurie et Pierre Lepape

Chroniques

2H36
46 min

Les Nuits de France Culture

Hommage à Ramuz (1ère diffusion : 01/06/1967)
Intervenants
  • Ethnologue, géographe spécialisé en géomorphologie, directeur et fondateur de la collection Terre Humaine
  • écrivain, biographe, essayiste
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