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Sucre en poudre
Épisode 1 :

De la betterave au grain de sucre

54 min
À retrouver dans l'émission

Comment une betterave peut-elle être transformée en grains de sucre ? C'est ce long processus que nous suivrons depuis le champ de betteraves jusqu'au paquet de sucre.

Exploitation de betteraves en Basse-saxe
Exploitation de betteraves en Basse-saxe Crédits : picture alliance - Getty

La culture de la betterave à sucre date du Premier Empire. Avant, le sucre venait de la canne à sucre qui était cultivée dans ce qu'on appelait les îles, les Antilles. Or, la révolution a provoqué une rupture. La liberté et d'égalité ont gagné les îles. Les esclaves se sont révoltés et ont brûlé un certain nombre de plantations. Les Français se sont retrouvés sans sucre à partir de 1793. Alain Jeanroy

Un des enjeux en ce moment est de réorganiser la filière avec les organisations de producteurs, donc de se regrouper en tant que producteur à plusieurs pour commercialiser tous ensemble nos betteraves et avoir un prix correct. Le prix des betteraves depuis 10 ans a été diminué d'un tiers. Alexis Hache

Il y a 40 ans, la production betteravière représentait 30-35% de la production mondiale de sucre, le reste c'était la canne. Aujourd'hui, la betterave ne représente plus que 20%. Et ce n'est pas pour autant que la betterave n'est plus rentable. Alain Jeanroy

Pour comprendre comment ce gros tubercule terreux finit en fins grains de sucre blanc, c'est à Serans dans le Vexin que nous sommes partis à la rencontre d'Alexis Hache, au beau milieu de son champ de betteraves. Une culture saisonnière pour laquelle il est aux petits soins, depuis les semailles jusqu'à la récolte avec "l'avaleuse de betteraves", gigantesque machine de près de 16 mètres de long : elle arrache, effeuille, décollette et charge les betteraves. La plus grosse machine agricole du monde finira par confier les précieuses racines à des chaînes de camions qui les déposeront à la sucrerie d'Etrepagny. Rien n'est laissé au hasard dans l'usine de sucre; chaque betterave sera lavée, soupesée, évaluée pour sa teneur en saccharose, avant de finir sous forme de cristaux de sucre après un processus minutieux.

Le gros point clé sur la culture même de la betterave, c'est le désherbage. Le désherbage aujourd'hui est fait avec des produits phytosanitaires qui nous permettent de sélectionner les betteraves vis à vis des autres adventices. Demain, si on doit passer en agriculture biologique, il faudrait que le sucre eût valu beaucoup plus cher pour arriver à rentabiliser la culture. Alexis Hache

Depuis 1875, la France est le premier producteur mondial de betterave à sucre. Jusqu'en 2017, la Politique Agricole Commune garantissait par quota un prix de la betterave sucrière supérieur au cours mondial. Ces quotas qui réservaient le droit de production qu'à certains agriculteurs en leur garantissant des revenus depuis 1968 ont été supprimés en 2017 face à un marché mondial excédentaire et parce qu'ils favorisaient des inégalités. Au niveau mondial, le sucre industriel provient du sucre de palme, de la canne à sucre et de la betterave. La France à elle seule produit près de 5 millions de tonnes de sucre par an dont 95% provient de la betterave.

Alexis Hache dans son champs de betteraves
Alexis Hache dans son champs de betteraves Crédits : Lydia Ben Ytzhak - Radio France

Aujourd'hui, le politique se désengage clairement et il ne soutient pas tellement les filières. Il préfère mettre en place des filières pour importer plutôt que de produire localement. Alexis Hache

Avec :

- Laure et Hervé Hache, Alexis Hache, agriculteurs à Serans

- Alain Jeanroy, président de l’Association des Amis de l’Académie d’Agriculture de France

- Christophe Adam, chauffeur agricole saisonnier

- Viviane Tirlicien, chauffeur de camions saisonnier à la retraite 

- Valérie Rodriguez, visite de la sucrerie d'Etrepagny

Documentaliste INA : Manuela Dubessy

Une série documentaire de Lydia Ben Ytzhak, réalisée par Jean-Philippe Navarre

Bibliographie

- Le frère Eugène-Marie, de Christian Ferault aux éditions L'Harmattan, 2015

- De Bouche à oreille, de Renée Elkaïm-Bollinger, aux éditions Menu Fretin

- Histoire de l'industrie sucrière en Picardie (1810-2006) de Christian Schnakenbourg aux éditions L'Harmattan

- Le Grand Livre de notre alimentation, collectif de l'Académie d'agriculture de France, aux éditions Odile Jacob

Liens :

- Confédération générale des planteurs de Betterave 

- Le site Les Fleurs en Liberté : une ferme dans l'Oise

- La bataille du sucre : rappel historique de la production de sucre, à lire sur le site de la Fondation Napoléon

- Portrait de Benjamin Delessert sur le site de l’institut éponyme, qui encourage les recherches dans le domaine de la nutrition

- Denis Brançon, Claude Viel : Le sucre de betterave et l'essor de son industrie : Des premiers travaux jusqu'à la fin de la guerre de 1914-1918. In : Revue d'histoire de la pharmacie, n°322, 1999. 

- Le marché du sucre en France 

- Chiffres-clés de l’industrie française du sucre de betterave sur le site du syndicat national des fabricants de sucre

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