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Gravure de médecins expérimentant sur un lièvre
Épisode 1 :

Georges Cuvier, le passionné d’anatomie comparée

44 min
À retrouver dans l'émission

C’est avec l’ancien directeur du Muséum national d’histoire naturelle, Philippe Taquet, paléontologue passionné de dinosaures, que nous ferons connaissance avec l’un des tout premiers directeurs de cet établissement : l'anatomiste Georges Cuvier.

La grande galerie de l'évolution (Muséum d'Histoire Naturelle de Paris)
La grande galerie de l'évolution (Muséum d'Histoire Naturelle de Paris) Crédits : © Ludovic Marin (2018) - AFP

Nous sommes en pleine Révolution française et les sciences naturalistes foisonnent alors : il n’y a rien de surnaturel dans la nature, il faut l’étudier et la respecter. Peut-on voir Georges Cuvier comme un ancêtre de l’écologie moderne ? Sa passion de la classification des espèces l’amène à étudier dans le détail le poulpe, l’orang-outan et même l’éléphant.

Son goût pour l’anatomie comparée le conduit à disséquer « La Vénus noire » ou Vénus Hottentote. Un épisode contestable à plus d’un titre mais il sera tout de même nommé, en 1803, secrétaire perpétuel de l’Institut des sciences jusqu’à sa mort, vingt-neuf ans plus tard.

Pour mieux comprendre l'avenir, regardons le passé.

En étudiant les fossiles […], on pouvait voir des époques de la vie qui se succèdent et on peut, grâce à ces animaux, reconstituer une histoire du passé, reconstruire des monuments antiques.

La grande découverte de Cuvier, c'est de montrer qu'il y a un lien entre les structures et les fonctions. [...] La structure du squelette reflète la fonction des animaux. Voilà une clef applicable aussi pour les animaux éteints et disparus, ce qui permet de savoir qu’un dinosaure était plutôt carnivore ou herbivore.

Extrait musical : Concerto pour flûte, harpe et orchestre, KV. 299, en Do majeur : II. Andantino - Mozart

Pour en savoir plus

Biographie de Philippe Taquet 

CV de Philippe Taquet sur le site de l'Académie des sciences

Muséum national d'Histoire naturelle

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