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Un cochon miniature commercialisé par l'institut chinois BGI-Shenzhen

Faut-il poser des limites éthiques à la modification de l’ADN ?

58 min
À retrouver dans l'émission

Dernier volet des émissions de Culture Science consacrées à la technique CRIPR/Cas9. La perspective de pouvoir modifier le génome des cellules sexuelles humaines posent des questions éthiques dont nous débattons avec Jean-Michel Besnier, Hervé Chneiweiss et Jean-Yves Nau depuis le Salon du Livre.

Un cochon miniature commercialisé par l'institut chinois BGI-Shenzhen
Un cochon miniature commercialisé par l'institut chinois BGI-Shenzhen Crédits : BGI-Shenzhen

Nous voici donc dans le temple de l’écriture et nous allons parler d’un sujet qui présente un point commun improbable entre la recherche en génétique et l’univers du livre : l’édition. C’est en effet le terme utilisé en anglais pour désigner l’action de CRISPR/Cas9. Cette technique sert à « éditer » le génome des organismes vivants. Cela signifie qu’elle fonctionne d’une façon similaire au traitement de texte. L’analogie est d’autant plus frappante que l’ADN, molécule qui contient l’information génétique, est constituée de quatre bases nucléiques identifiées par leurs initiales : ACGT. La technique CRISPR permet d’effectuer les opérations classiques du traitement de texte : couper, coller, remplacer... Ceci sur le long ruban en double hélice de l’ADN. Il devient alors possible de modifier le texte fondateur qui détermine toutes les caractéristiques d’un organisme, de la même façon que l’on corrige les épreuves d’un livre...

Cochon miniature

Les émissions de Culture Science de la semaine, en particulier Continent Science, lundi dernier, et Révolution médicale, mardi, ont exploré les mécanismes biologiques exploités par CRISPR/Cas 9. Nous allons aborder aujourd’hui les impacts potentiels de cette technique en matière d’éthique. Alors que des centaines de laboratoires étudient déjà cette méthode aussi bien aux Etats-Unis et en Europe qu’en Chine, les premiers organismes vivants modifiés apparaissent déjà. Ainsi, en septembre 2015, un nouvel animal de compagnie, sous la forme d’un cochon miniature créé par l’institut BGI-Shenzen en Chine à l’aide de CRISP-Cas9, a été mis en vente aux prix de 1600 dollars l’unité.

Modifier le génome humain

Certains parlent d’un véritable zoo d’animaux modifiés où l’on trouve aussi bien des poules, des abeilles, des moustiques, des porcs et des chiens que des singes. Un chercheur rêve même de ressusciter des mammouths. D’autres tentent, encore en Chine, d’agir sur les cellules d’embryons humains... L’ensemble de ces manipulations du vivant, qui prennent la suite de la sélection par croisement et des fameux organismes transgéniques, posent des questions éthiques. Mais c’est la possibilité de modifier le génome humain et de rendre ces modifications sexuellement transmissibles qui agite particulièrement la communauté scientifique. Au point que l’une des deux biologistes qui ont inventé CRISPR/Cas9, l’Américaine Jennifer Doudna, a publié en décembre 2015 un article dans la revue Nature où elle révèle souffrir de trouble du sommeil depuis près de deux ans en raison des questions qu’elle se pose sur l’utilisation de cette technique qu’elle a développée avec la Française Emmanuelle Charpentier.

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Ce sont de ces interrogations cruciales, aussi bien pour l’avenir de la recherche en biologie que pour celui de l’espèce humaine, dont nous débattons dans Science publique avec nos invités.

Intervenants
  • professeur émérite de philosophie à Sorbonne Université.
  • journaliste à Slate.fr et docteur en médecine, auteur du blog « Journalisme et santé publique »
  • neurobiologiste et neurologue, président du Comité d’Ethique de l’Inserm, directeur du Laboratoire de Neurosciences de Paris-Seine
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