LE DIRECT

Y a-t-il de l'eau sur Encelade ?

1h
À retrouver dans l'émission

Encelade... Cette planète n'est pas encore célèbre mais elle pourrait bien le devenir. Elle doit son nom à celui d'un Géant de la mythologie grecque qui n'est guère plus connu.

Le numéro de février de la revue Pour la science.
Le numéro de février de la revue Pour la science.

Dans l'espace, il désigne l'un des nombreux satellites de Saturne et il a été découvert en 1789 par l'astronome germano-britannique William Herschel. Le diamètre d'Encelade ne dépasse pas les 504 km et son orbite se situe à environ 240 000 km de Saturne. Si les astronomes s'intéressent aujourd'hui à ce minuscule point blanc sur les télescopes, c'est en raison des étonnantes découvertes réalisées par la sonde Cassini-Huygens lancée en 1997 par la Nasa et l'Esa, les agences spatiales américaines et européennes. Dès 1981, la sonde Voyager 2 avait révélé la surface lisse et brillante d'Encelade témoignant d'une activité surprenante pour une planète aussi petite. Depuis 2006, les observations de Cassini sont encore plus étonnantes. Des jets de minuscules particules de glace sortent en effet de la surface d'Encelade et forment un panache qui s'élève à plusieurs centaines de kilomètres d'altitude. Intrigués par ce phénomène, l'équipe de la mission Cassini a programmé des survols de la surface d'Encelade à des altitudes très basses, jusqu'à 25 km. La sonde a ainsi pu observer les sources de ces geysers de glace. Ils jaillissent de fissures qui rayent la surface et ces évents semblent se déplacer. Au coeur d'Encelade, se trouve donc une source d'énergie capable de provoquer ces violents rejets de vapeur glacée. Pour les astronomes, cette source serait entretenue par la gravité de Saturne qui étire légèrement Encelade au cours d'une orbite pas parfaitement circulaire. Cette déformation échaufferait l'intérieur de la lune. Et cela expliquerait la température de 180 degrés... kelvins, soit -93°C, relevée le long des fractures de la surface et nettement supérieure aux 70 degrés kelvins attribués à l'ensoleillement. De l'énergie, de l'eau, peut-être liquide sous la surface, des composés organiques... De tels ingrédients sont-ils en mesure de préparer la soupe primordiale pouvant donner naissance à la vie ? D'après les informations recueillies par Encelade, quelle forme de vie pourrait exister, ou avoir existé, sous la surface de cette lune de Saturne où les scientifiques soupçonnent la présence d'un véritable océan ? Les cas de présence d'eau sur des planètes comme Mars, Europe ou Titan sont-ils des indices qui augmentent la probabilité de découvrir des formes de vie en dehors de la Terre ? *Une émission réalisée en partenariat avec le magazine *Pour la Science **

Intervenants
L'équipe

France Culture

est dans l'appli Radio France
Direct, podcasts, fictions

INSTALLER OBTENIR

Newsletter

Découvrez le meilleur de France Culture

S'abonner
À venir dans ... secondes ...par......