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Hérodote (vers 480 - vers 425 avant notre ère), historien de la Grèce antique

Hérodote (480-425 avant J.-C.), l’enquêteur d’Halicarnasse

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Qualifié de "père de l’Histoire", Hérodote, né à Halicarnasse au Ve siècle avant notre ère, a témoigné de son temps et de ses événements en enquêtant, voyageant, écrivant et racontant, lors de séances de lectures publiques, ce qu’il voyait.

Hérodote (vers 480 - vers 425 avant notre ère), historien de la Grèce antique
Hérodote (vers 480 - vers 425 avant notre ère), historien de la Grèce antique Crédits : Photo par Ann Ronan Pictures / Print Collector / Getty Images - Getty

Il est aussi considéré, en raison de sa mobilité, comme le "père de la géographie". Au centre de son œuvre, intitulée L'Enquête, se trouvent essentiellement les guerres médiques. 

Il y a vingt-cinq siècles de cela, le grec Hérodote publiait neuf volumes d’Histoires qui portent pour autre titre L'Enquête. Le livre est devenu un des textes majeurs de la culture occidentale, parce qu’il met en place une méthode d’analyse qui a toujours cours. Les Histoires portent sur les origines des guerres médiques (Hérodote naît lors de la deuxième guerre médique) et sur les mœurs des peuples du monde entier - les Scythes, en particulier. 

Surnommé par Cicéron le Père de l’Histoire, Hérodote est pour certains également l’inventeur de la géographie. C’est la raison pour laquelle dans les années 1970, le géographe Yves Lacoste appelle sa célèbre revue Hérodote. Aujourd’hui, un site internet dédié à l’histoire s’appelle Hérodote. Il est aussi crédité d’avoir inventé l’anthropologie ou le témoignage journalistique : le journaliste polonais Ryszard Kapuscinski a écrit Mes Voyages avec Hérodote pour cette raison ; un extrait en est lu dans le documentaire. Hérodote a également contribué à enrichir la liste des sept merveilles du monde en y ajoutant les jardins de Babylone.  

Papyrus d'Oxyrhynque, fragment de "Histoires" d'Hérodote, livre VIII.
Papyrus d'Oxyrhynque, fragment de "Histoires" d'Hérodote, livre VIII. Crédits : Domaine public - Wikipédia

Si les Egyptiens avaient écrit des histoires avant Hérodote, il est le premier à signer son texte de son nom et à occuper la position d’un sujet écrivant. C’est du reste le sens du livre que François Hartog, l’un des intervenants de ce documentaire, a consacré à Hérodote, Le Miroir d’Hérodote. Le siècle auquel il appartient l’incite aussi à prendre cette position, puisque le Ve siècle est associé par les historiens à la naissance de l’égotisme chez les artistes, les philosophes, les médecins. 

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Archives INA : Extrait du journal de 06h00 (France Inter, 2013) dans lequel le géographe français Éric Gilli raconte sa découverte, en Turquie, d'un tunnel de 177 m de long dont Hérodote attribuait la paternité à Thalès.

Hérodote est chez les historiens au cœur de débats historiographiques : est-il un menteur ? Le miroir qu’il tend à la réalité est-il déformé ? Faut-il qu’il soit déformé pour que le texte y gagne en intérêt ? Mentir n’est pas incompatible avec la condition de l’historien, et ce point (l’historien-observateur doit-il privilégier l’objectivité ou la subjectivité ?) est discuté dans ce documentaire. Les innombrables livres publiés sur Hérodote tranchent cette question dans un sens ou dans un autre. Certains prennent le parti de Thucydide, un athénien né en 465, auteur de La Guerre du Péloponnèse, plus sec qu’Hérodote dans son style. 

Hérodote et Thucydide, historiens grecs. Statue double, Musée National, Naples (Italie)
Hérodote et Thucydide, historiens grecs. Statue double, Musée National, Naples (Italie) Crédits : Collection Bettmann – Getty images - Getty

Ce qui est très intéressant chez Hérodote, et pour nous aujourd'hui en particulier c'est que, justement par rapport à Thucydide qui va démontrer une vérité (...), Hérodote n'est pas dans cette démarche. Il dit  : "la vérité, c'est ce que les gens pensent être vrai alors je vais interroger les gens et je vais leur demander ce qu'ils pensent être vrais sur Hélène par exemple, sur Crésus, sur tout, et je vais vous présenter les différents discours. Parfois, je ne vous donnerai pas mon avis parce que je ne sais pas quoi dire, je ne sais pas trancher. Parfois je le dis, c'est mon avis". Violaine Sebillotte, professeure d’histoire ancienne à l’université Paris 1 Panthéon-Sorbonne

Buste de l'historien grec Hérodote (vers 485 - vers 425 avant notre ère)
Buste de l'historien grec Hérodote (vers 485 - vers 425 avant notre ère) Crédits : Photo Time Life Pictures/Mansell/The LIFE Picture Collection via Getty Images - Getty

Intervenants

Un documentaire de Virginie Bloch-Lainé, réalisé par Clotilde Pivin. Prise de son, Arthur Dumont ; mixage, Claude Niort. Archives INA, Marine Decaëns. Avec la collaboration d'Annelise Signoret de la Bibliothèque de Radio France et Elna Fraysse, stagiaire.

Vers 434 avant JC, une illustration de l'historien grec Hérodote.
Vers 434 avant JC, une illustration de l'historien grec Hérodote. Crédits : Photo par Hulton Archive / Getty Images - Getty

Bibliographie 

Tous les hommes sont convaincus de l'excellence de leur coutume, en voici une preuve entre bien d'autres : Au temps où Darius régnait, il fit un jour venir les Grecs qui se trouvaient dans son palais et leur demanda à quel prix ils consentiraient à manger, à sa mort, le corps de leur père. Ils répondirent tous qu'ils ne le feraient jamais, à aucun prix. Darius fit venir ensuite venir les Indiens, qu'on appelle Callaties, qui, eux, mangent leurs parents. Devant les Grecs, qui suivaient l'entretien grâce à un interprète, il leur demanda à quel prix ils se résoudraient à brûler sur un bucher le corps de leur père. Les Indiens poussèrent les hauts cris et le prièrent instamment de ne pas tenir de propos sacrilèges.  Voilà bien la force de la coutume et Pindare a raison, à mon avis, de la nommer dans ses vers "la reine du monde". Hérodote, livre 3 chapitre 38

Musique

Melomai, Perikleit, Makraotta, extraits de l’album Musique de la Grèce antique (Diapason d'Or) par l’Ensemble Melpomen (Harmonia mundi, 2005. Ref. AA2604).

Vers 1800 : Route commerciale à travers l'Asie à l'époque d'Hérodote. Extrait du livre "The Quest for Cathay" de Sir Percy Sykes publié en 1936.
Vers 1800 : Route commerciale à travers l'Asie à l'époque d'Hérodote. Extrait du livre "The Quest for Cathay" de Sir Percy Sykes publié en 1936. Crédits : Photo par Universal History Archive / Getty Images - Getty

Pour aller plus loin

  • Biographie d’Hérodote à lire sur le site Philo-Lettres de Michèle Tillard.
  • Vie d'Hérodote, par Larcher, un de ses traducteurs. À lire sur le site Méditerranées.net.
  • Hérodote, historien des guerres médiques, d’Amédée Hauvette, maître de conférences à la Faculté des lettres de Paris (Hachette, 1894). En ligne via le site Méditerranée antique.
  • Texte bilingue grec-français des Histoires sur Hodoi Elektronikai (traduction Larcher, 1882).
  • Hérodote : Formes de pensée, figures du récit. Ouvrage dirigé par Jean Alaux (Presses universitaires de Rennes, 2013).
  • Hérodote, historien des religions et du polythéisme : cours en 2 parties de Vinciane Pirenne-Delforge. À écouter dans les Cours du Collège de France, sur France Culture. Partie 1 - Partie 2.
  • Simon Byl : Hérodote et la vieillesse. Extrait de Bulletin de l'Association Guillaume Budé, n°2 (2013).
  • La représentation de l’espace chez Hérodote. Article d’Airton Pollini, maître de conférences d’histoire grecque, Université de Haute-Alsace à Mulhouse, paru dans : Expériences et représentations de l'espace, ouvrage dirigé par P.Guisard et C. Laizé  (Ellipses, 2012).
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