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Jack Johnson assène un KO à  Jim Jeffries le 4 juillet 1910 à Reno dans le Nevada.

Jack Johnson, la couleur de l’orgueil

58 min

Etre champion des lourds de boxe il y a un siècle, c'est être le sportif le plus adulé au monde.

Jack Johnson assène un KO à  Jim Jeffries le 4 juillet 1910 à Reno dans le Nevada.
Jack Johnson assène un KO à Jim Jeffries le 4 juillet 1910 à Reno dans le Nevada. Crédits : Bettmann - Getty

L'histoire a quelque peu oublié le boxeur noir Jack Johnson  (1878-1946), dont le titre de champion du monde des poids lourds acquis  le 4 juillet 1910 a engendré des émeutes parmi les plus meurtrières des  États-Unis... Car être champion des lourds de boxe il y a un siècle,  c'est être le sportif le plus adulé au monde. Une icône américaine oui,  mais une icône... blanche. 

Jack Johnson
Jack Johnson Crédits : Commons Wiki

Un boxeur n'est ni noir, ni blanc ; il est bon ou mauvais et moi, j'étais le meilleur ! 

Retour sur un pionnier, idolâtré par Mohamed Ali, qui a divisé  l'Amérique par la singularité de sa personnalité et son ambition «  démesurée » : être un homme libre. Quand tant d’autres noirs se  contentaient de survivre, dans un contexte où les manifestations du  suprématisme blanc allaient crescendo, Jack, lui, brillait. A sa mort en  1946, le New York Times écrivit : « Ainsi prit fin l’existence hors  norme de ce boxeur qui tutoya les sommets, et toucha les abîmes »...

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1er épisode : Boxer envers et contre tous.

Libertin, épris de femmes blanches, homme d'affaires avisé,  orgueilleux... on a bien du mal à imaginer comment a pu survivre Jack  Johnson, né en 1878 au Texas, dans cette Amérique du début du XXe  siècle, en pleine résurgence du Ku Klux Klan et qui pratique couramment  le lynchage des hommes noirs... Le premier champion du monde noir des  poids lourds a représenté une menace pour « l’ordre naturel des choses  ». Son titre remit en cause le mythe idéologique et culturel de la  supériorité raciale des blancs aux USA. Avec ses directs dévastateurs,  il a fait surgir le sentiment d’une menace sur la destinée américaine,  en pleine conquête coloniale.... Mais Jack Johnson n'est pas du genre à  s'excuser d'être noir et de gagner beaucoup d'argent à la sueur de ses  poings... 

2nd épisode : 1910, le combat du siècle

Le combat entre Jack Johnson et James J. Jeffries, organisé le jour  de la fête nationale américaine, le 4 juillet 1910, a été qualifié à  juste titre de « combat du siècle ». Il s'est déroulé dans l'état du  Nevada, à Reno, la capitale du péché. 

La presse a cessé de filmer le combat, car le monde ne pouvait pas  essuyer l'affront de voir un noir battre un blanc sur le ring. 

Deux années plus tôt, Johnson  avait ravi la couronne mondiale à Tommy Burns, le premier champion en  titre à accepter de s'abaisser devant un boxeur noir - contre une somme  astronomique… On pousse donc l'ancien champion du monde "Jim" Jeffries à  sortir de sa retraite, "dans le seul but de prouver qu'un homme blanc  est meilleur qu'un nègre". Jeffries représente alors « The great white  hope » (Le grand espoir blanc) pour Jack London et l’Amérique blanche…  Ce 4 juillet 1910, celle-ci retient son souffle et se déclare prête à  tous les coups bas pour stopper l’ascension de ce boxeur "hors norme". Avec 

  • Philippe Aronson, écrivain, critique littéraire, éditeur et traducteur français.
  • Claude Meunier, écrivain.
  • Nicolas Martin-Breteau, maître de conférences à l'université Lille-3, membre du CECILLE et spécialiste d'histoire des États-Unis

Un documentaire de Stéphane Bonnefoi, réalisé par  Jean-Philippe Navarre. Lectures d'Un trou dans le ciel de Philippe  Aronson : Jean-Michel Martial. Musique : A tribute to Jack Johnson de  Miles Davis. Prise de son : Pierre Monteil. Mixage : Alain Joubert.  Archives INA : Inès Barja, Marie Chauveau et Christelle Rousseau.

Écouter
3 min
Archive INA : Boxe à la Grange aux belles ; BABY D contre Georges ROYER 18/09/1949

Bibliographie :

- Un trou dans le ciel, Philippe Aronson, éd. Inculte 

- La victoire du nègre, Daniel Picouly, éd. Steinkis 

- Black America, Caroline Rolland-Diamond, éd. la Découverte 

- Ring noir, Claude Meunier, éd Plon

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