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Johan Otto von Spreckelsen à l'Elysée
Épisode 2 :

La tragédie

29 min

Johann Otto von Spreckelsen est l'heureux gagnant du concours d'architecture qui initiera la construction de la Grande Arche de La défense. Un projet ambitieux et complexe ; des contraintes économiques et politiques.

Johan Otto von Spreckelsen à l'Elysée
Johan Otto von Spreckelsen à l'Elysée Crédits : Philippe Bouchon - AFP - AFP

L'anecdote fait encore sourire. Après des semaines de tergiversations, Mitterrand a enfin fait son choix pour l'épineuse tête-défense sur laquelle on se casse les dents depuis 10 ans : ce sera cette belle arche abstraite et solennelle, recouverte de marbre blanc et qui a fait l'unanimité du jury. Mais quand on ouvre l'enveloppe contenant le nom du lauréat, stupéfaction, personne n'a jamais entendu parler de ce Johann Otto von Spreckelsen. Pire, l'illustre inconnu est introuvable : il est ce jour-là en week-end à la pêche au Nord du Danemark et son jeune fils, resté à Copenhague, comprend mal ce que, depuis la France, on tente de lui expliquer par téléphone.

Il était beaucoup sur ses gardes, c’est un homme froid, un vrai nordique, pénétré par l’idée que son esquisse était géniale, ce qui est vrai, et qu’il fallait ne pas la laisser défigurée. - Robert Lion

Construction de la Grande Arche le 28 mars 1988
Construction de la Grande Arche le 28 mars 1988 Crédits : Frank Perry - AFP - AFP

2nd épisode : La tragédie

Entre Spreckelsen et Mitterrand, l'idylle est immédiate. Pourtant les difficultés s'amoncellent : Spreckelsen est un architecte artiste et n'a ni agence ni employés. Il n'a bâti en tout et pour tout que sa maison et 4 petites églises en briques et maîtrise mal les aspects techniques de son cube de béton.

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3 min
Peter KLASEN et Claude PARENT, architectes, archives du 28/04/1990

Terrifié à l'idée de voir son projet défiguré, il s'arcboute peu à peu sur tous les détails, exaspère les Français, tergiverse, s'indigne des ajustements qui ne cessent de pleuvoir sur son croquis.

Vue sur la Grande Arche en 2010
Vue sur la Grande Arche en 2010 Crédits : Miguel Medina - AFP - AFP

En 1986, la tension monte d'un cran : la nouvelle majorité sabote partiellement le projet et enterre le projet d'un Carrefour de la Communication. L'Arche est désormais un navire vide de programme et sans financement…

L’arche touche au sublime je crois, ce n’est pas une chose que je suis la seule à penser. Pas mal de commentateurs ont parlé d’une impression de sacré en voyant l’arche (…). Il y a quelque chose de très spirituel dans cette construction, il y avait chez Spreckelsen quelque chose de très spirituel, c’est tout de même assez singulier d’avoir construit 4 églises cubiques. - Laurence Cossé

Le 15 juillet 1989, pour clore les célébrations du bicentenaire de la Révolution Française, François Mitterrand organise un sommet des chefs d’État des plus grandes puissances du monde sur le toit de l'Arche de la Défense, toute juste terminée. Et si ce jour-là le Président de la République peut enfin jouir de la toute force du gigantesque cube évidé dont il a suivi avec obsession le chantier, si chacun des hauts fonctionnaires impliqués dans le projet présidentiel se félicite que les délais aient pu être tenus, tous savent aussi que cette inauguration vient clore un chantier à l'ombre duquel s'est joué le destin tragique d'un homme et non des moindres, celui de l'architecte lui-même. Johann Otto von Spreckelsen est mort deux ans auparavant, après avoir jeté l'éponge et démissionné d'un chantier qui était pourtant l'œuvre de sa vie.

Avec : Laurence Cossé, auteur ; François Chaslin, critique d'architecture ; Robert Lion, ancien directeur de la Caisse des dépôts et directeur de la maîtrise d'ouvrage ; Jack Lang, ancien ministre de la culture ; Loïse Lenne, architecte, docteure en architecture, maîtresse de conférences associée à l’ENSA Paris-Malaquais.

Merci à Jean-Marc Lefevre, de Paris Défense. Voix : Renaud Bertin

Un documentaire de Camille Juza, réalisation Lionel Quantin. Prise de son Yann Fressy. Mixage : Stéphane Démon.  Archives INA : Christelle Rousseau et Anne Delaveau. Documentation et recherche internet, Annelise Signoret. Collaboration Juliette Testa et Lucie Rebière. 

Bibliographie : 

La Grande Arche par Laurence Cossé Ed : Gallimard 

La Grande Arche de La Défense par François Chaslin et Virginie Picon-Lefebvre. Ed : Electa Moniteur (13 juillet 1989) 

La Défense, un atlas par Pierre Chabard, Virginie Picon-Lefebvre (sous la direction de). Ed : Parenthèses

Pour aller plus loin :

Reportage sur le chantier de la « tête Défense » en 1987. A voir sur le site de l’Ina.

Inauguration de l'Arche de la Fraternité à la Défense par François Mitterrand, le 26 août 1989. Un sujet à revoir sur le site de l’Ina.

La Grande Arche de La Défense : de sa création à l’installation du ministèrepar Jérôme Klein, chargé d’études juridiques au ministère de l’Equipement (2007).

Johan Otto von Spreckelsen, loin du tumulte, sur le blog de Lyne de Montmartre.

Homage to Humanity : extrait du documentaire de Dan Tschernia consacré à Johan Otto von Spreckelsen (2015).

Y a-t-il un avenir pour les grands projets, leçons de la Grande Arche une conférence-débat avec Laurence Cossé, Yves Dauge, et Jean-Louis Subileau, animée par Ariella Masboungi (novembre 2017).

Votre prochaine Histoire particulière...

... à écouter les samedi 4 et dimanche 5 mai 2019 à 13h30.

Intervenants
  • Président de l'Institut du Monde Arabe
  • critique d'architecture, professeur à l'Ecole nationale supérieure d'architecture de Paris Malaquais
  • président d'Agrisud International, ancien directeur de cabinet de Pierre Mauroy, ancien président de la Caisse des Dépôts et Consignations
  • architecte, docteure en architecture, maîtresse de conférences associée à l’ENSA Paris-Malaquais.
L'équipe
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