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Lettre de Jeanne d'Arc

L’Affaire Vrain Lucas, le "Balzac du faux"

59 min

L'une des plus incroyables affaires d’escroquerie depuis l’origine de la discipline.

Lettre de Jeanne d'Arc
Lettre de Jeanne d'Arc Crédits : Bibliothèque Nationale de France

Un documentaire d'Olivier Chaumelle, réalisé par Rafik Zénine. Prises de son Jérémy Tuil. Mixage Benjamin Vignal. Textes lus par Olivier Martinaud. Archives INA Véronique Jolivet.

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"Des traces parfois bien encombrantes" archive tirée de "l’Heure de culture française "; variété littéraires et intitulée « Les autographes : faussaires et mendiants d’autographes » 8 novembre 1949
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"La destruction des autographes" archive tirée de "l’Heure de culture française "; variété littéraires et intitulée « Les autographes : faussaires et mendiants d’autographes » 8 novembre 1949

Cette histoire prend corps dans le milieu du XIXe siècle et concerne un grand savant français, délesté de sommes folles, durant huit ans, au profit d’un faussaire aussi audacieux que talentueux.

A gauche lettre de Charlemagne, à droite celle de Charles V
A gauche lettre de Charlemagne, à droite celle de Charles V Crédits : Bibliothèque Nationale de France

Le savant s’appelle Michel Chasles. C’est un grand mathématicien, né en 1793, il a établi la fameuse relation de Chasles, que l’on apprend, en principe, dans les premières années du collège. L’escroc se nomme Denis Vrain Lucas. Cet autodidacte travaille depuis toujours dans le papier et sans trop de scrupules : il a été quelques temps clerc de notaire, et a appris à fabriquer de ronflants arbres généalogiques à l’usage des bourgeois désireux de s’inventer des ascendances moins roturières.

Frédéric Castaing, marchand d'autographes
Frédéric Castaing, marchand d'autographes Crédits : Rafik Zenine - Radio France

1er épisode : L’habile faussaire et le géomètre naïf

En 1861, Vrain Lucas se présente chez Chasles, dont il connaît le goût pour les autographes de personnages célèbres. Il se dit porteur de documents issus de la collection du Comte de Boisjourdain, ayant contribué à les sauver du naufrage dans lequel le Comte a perdu la vie. Il y a là des lettres- autographes des savants Huyghens, Bernouilli, Cassini et des papiers inestimables portant l’écriture de grands souverains. Il y a même une lettre de Pascal où celui-ci explique qu’il avait découvert la loi de l’attraction universelle vingt ans avant Newton. La plus grande découverte de la physique d’alors est donc française et non anglaise !

Lettre de Cléopâtre à Marc-Antoine
Lettre de Cléopâtre à Marc-Antoine Crédits : Bibliothèque Nationale de France

Fasciné par la qualité exceptionnelle de la marchandise que lui propose Vrain Lucas, Chasles achète petit à petit d’autres documents. En réalité, le faussaire fabrique les pièces qu’il vend au fur et à mesure des commandes que le mathématicien lui passe.

Olivier Chaumelle et Bruno Fuligni, historien
Olivier Chaumelle et Bruno Fuligni, historien Crédits : Rafik Zenine - Radio France

2nd épisode : La révélation de l’affaire amuse tout le monde

En huit ans, Chasles se rendra l’heureux propriétaire, en échange de sommes folles, de 27 000 autographes bidons, dont une lettre de Cléopâtre à Jules César, une d’Alexandre le Grand à Aristote, une de Charles Quint qui propose à Rabelais de trouver la quadrature du cercle, et d’autres énormités, le tout systématiquement rédigé dans un ancien français de pacotille.

Lettre de Saint-Jérôme
Lettre de Saint-Jérôme Crédits : Bibliothèque Nationale de France

Tout émoustillé, Chasles décide de produire sa précieuse lettre de Pascal devant ses collègues de l’Académie des Sciences. C’est l’émeute ou la liesse. Le doute ne parcourt qu’à peine l’assistance, persuadée qu’elle a là la preuve de la suprématie scientifique de la France sur l’Angleterre. L’affaire frisera l’incident diplomatique.

Nicolas Michel, doctorant en mathématiques
Nicolas Michel, doctorant en mathématiques Crédits : Rafik Zenine - Radio France

Mais les experts, les vrais, ne s’y laisseront pas tromper, la supercherie sera mise au grand jour, Chasles sera ridiculisé, et Vrain Lucas, quoique très populaire, condamné en 1870 à deux ans de prison. Il finira sa vie marchand de livres anciens — la plupart authentiques — à Châteaudun. Il reste de cette histoire une certaine stupéfaction devant tant de candeur de la part d’un grand savant, et une certaine admiration, comme toujours, à l’égard de l’habile faussaire et escroc.

Avec notamment :

  • Frédéric Castaing, expert en autographes
  • Gérard Coulon, auteur de Signé Vrain Lucas. Errance 2014
  • Philippe Di Folco, historien
  • Bruno Fuligni, historien
  • Isabelle Le Masne de Chermont, directrice du département des manuscrits à la BNF
  • Gérard Berréby, directeur des éditions Allia

- Les 180 faux de Vrain Lucas conservés au département des manuscrits de la BNF. Sur Gallica

- Étienne Charavay : Affaire Vrain Lucas - Étude critique. Charavay 1870. Sur Gallica.

- Article de G. Lenôtre

- Article de Michel Braudeau, paru dans Le Monde du 12 juillet 2005 et repris en volume dans Faussaires éminents. Gallimard 2006

- Galerie Frédéric Castaing

- La Bibliothèque Nationale de France

- Editions Allia

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