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Usine de l'United States Radium Corporation, New Jersey, 1922
Épisode 1 :

Des femmes lumineuses

29 min

Qui se souvient, enfant, avoir scruté longuement dans le noir les chiffres lumineux d’un cadran de montre ou de réveil, dont l’effet magique faisait oublier l’heure donnée ?

Usine de l'United States Radium Corporation, New Jersey, 1922
Usine de l'United States Radium Corporation, New Jersey, 1922 Crédits : US Radium Corporation

En 1917, de jeunes ouvrières sont embauchées à Newark, New Jersey, par l’US Radium Corporation pour leurs qualités alors jugées féminines : la précision, le soin et la dextérité.

1er épisode : Radium Girls, des femmes lumineuses

Munies d’un pinceau extrêmement fin, les jeunes femmes devront peindre sur des cadrans de montre ou d’instruments de mesure aéronautique des chiffres avec de la peinture luminescente au radium. 

Elles semblaient être des anges venus d’un autre monde

Sur fond de Première Guerre mondiale, cette industrie explose littéralement pour répondre aux besoins de l’armée américaine. 

Révolutionnant l’histoire des sciences, Marie et Pierre Curie avaient découvert le radium en 1898, élément bientôt paré de toutes les vertus - cosmétiques, curatives, aphrodisiaques. 

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6 min
Conférence de Paul BEQUEREL sur la découverte du radium enregistré le 23/12/1948, diffusé le 26/12/1948
Écouter
2 min
100ème anniversaire de la naissance de Marie Curie, enregistré le 30/10/1967, diff le 01/10/1967 : Le professeur Pierre AUGER évoque la découverte du radium

Undark, tel est le nom de la peinture merveilleuse utilisée par les ouvrières de Newark. 

Publicité pour une peinture luminescente au radium, 1921
Publicité pour une peinture luminescente au radium, 1921 Crédits : Undark

Elles rivalisent de vitesse pour avoir le meilleur rendement. Elles affinent continuellement le pinceau en le portant à la bouche. Et lorsque quittant l’atelier, elles marchent dans la rue à la nuit tombée, un stupéfiant halo lumineux les entoure : leurs vêtements, leurs cheveux, leur peau luisent. 

Ce soudain basculement dans le surnaturel les amuse.

Dans le même temps, les scientifiques travaillant à l’élaboration du radium prennent toutes les précautions pour le manipuler, davantage conscients des maux qu’une exposition aux rayonnements ionisants peut engendrer.

Publicité pour un produit capillaire au radium, 1924
Publicité pour un produit capillaire au radium, 1924 Crédits : H. W. Cherry

Intervenants :

Kate Moore, écrivaine, auteure de The Radium Girls, Jean-Marc Cosset, radiothérapeuthe, auteur du thriller Radium Girl et co-auteur de La fantastique histoire du radium, Renaud Huyn, directeur du Musée Curie à Paris et co-auteur de La fantastique histoire du radium, Jean-Christian Vinel, maître de conférences à l’Université Paris-Diderot, spécialiste de l’histoire politique des Etats-Unis et du droit du travail, Alexia Blin, docteure en histoire à l'EHESS – CENA Mondes américains.

Les textes lus par Nedjma Bouakra et Emilie Chaudet sont extraits des minutes du procès, de la presse de l’époque, de la correspondance et des journaux intimes des Radium Girls.

Merci à Lola Baldo, Samiha Lafif, Hugues Calvet-Lauvin, Antoine Giniaux et Elise Leu.

Un documentaire de Marie Chartron, réalisé par Laurent Paulré. Mixage, Marie Lepeintre.  Archives INA : Viviane Lefevre. Documentation et recherche internet, Annelise Signoret. Collaboration : Lily Cornaert.

Bibliographie : 

- Kate Moore, The Radium Girls, Simon and Schuster, 2016.

- Renaud Huyn et Jean-Marc Cosset, La fantastique histoire du radium, Editions Ouest-France, 2011.

- Jean-Marc Cosset, Radium Girl, Odile Jacob, 2013.

Liens :

- Le site du Musée Curie à Paris 

- The romance of Radium, un court film de Jacques tourneur sur l'épopée du radium, produit aux Etats-Unis en 1937. 

- Radium City, Carole Langer, 1987, un documentaire sur la ville d'Ottawa dans l'Illinois.

- La joyeuse suicidée [Nothing Sacred], William Wellman, 1937, une comédie dont l'héroïne est une Radium Girl prétendument empoisonnée... la même année que le procès des Radium Girls de l'Illinois.

L'histoire oubliée des «radium girls», dont la mort a sauvé la vie à des milliers d'ouvrières, à lire sur le site Buzzfeed.

Enquête en 3 parties de la journaliste scientifique américaine, Deborah Blum, auteur de The Poisoner's Handbook. A lire sur le site Speakeasy Science.

Rapport d’enquête sur l’usine de l’US Radium Corporation (1996)

Et les photographies de Thomas R. Flagg et Gerald Weinstein (1995-1996) accompagnant cette enquête d’Etat. 

The Radium Girls : c’est le sujet du 8ème chapître du livre Mass Media and Environmental Conflict de Mark Neuzil & Bill Kovarik. En ligne sur les archives du web.

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