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Ouvrières peignant des cadrans de montres, vers 1900
Épisode 2 :

Le radium au tribunal

29 min

Peu à peu, les ouvrières de l’US Radium Corporation sont atteintes de maux inexplicables...

Ouvrières peignant des cadrans de montres, vers 1900
Ouvrières peignant des cadrans de montres, vers 1900 Crédits : Ingersoll Watch Company

Tandis qu’elles commencent à questionner leurs conditions de travail, on leur répondra invariablement que le radium peu concentré est parfaitement inoffensif. Quel est ce mal qui ronge leurs corps ? S’agit-il du phosphore, dont les effets sont semblables ? Ou peut-être, malgré tout, du radium ? 

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« Quelles sont les causes du cancer ? », diffusé le 16/02/1946 : Georges JOUIN interroge la docteure Simone LABORDE, cheffe de service à l’Institut du cancer sur les causes de cette maladie professionnelle

2ème épisode : Radium Girls, le radium au tribunal 

Alors que d’autres usines - en particulier à Ottawa dans l’Illinois - poursuivent la même activité dans des conditions sanitaires identiques, Grace Fryer intente en 1927 une action en justice contre L’US Radium Corporation avec ses anciennes collègues Katherine Schaub, Edna Hussman, Albina Larice et Quinta McDonald. 

Extraits de presse dévoilant la dangerosité des produits au radium, années 1930
Extraits de presse dévoilant la dangerosité des produits au radium, années 1930 Crédits : The U.S. Food and Drug Administration

Qui, dans ce long procès mettant aux prises de jeunes working class girls et des industriels puissants, largement relayé par les médias, aura le dernier mot ?

Ouvrant modestement la porte à une plus forte réglementation des conditions de travail des ouvriers aux Etats-Unis, ces événements ne manqueront pas d’évoquer des histoires curieusement semblables...

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« Paris vous parle : Institut du Radium », diffusé le 18/07/1950 : Le Docteur COURTIAL évoque les causes du cancer
United States Radium Corporation, Orange, New Jersey, après la fermeture de l'usine
United States Radium Corporation, Orange, New Jersey, après la fermeture de l'usine Crédits : T. R. Flagg, G. Weinstein

Intervenants :

Kate Moore, écrivaine, auteure de The Radium Girls, Jean-Marc Cosset, radiothérapeuthe, auteur du thriller Radium Girl et co-auteur de La fantastique histoire du radium, Renaud Huyn, directeur du Musée Curie à Paris et co-auteur de La fantastique histoire du radium, Jean-Christian Vinel, maître de conférences à l’Université Paris-Diderot, spécialiste de l’histoire politique des Etats-Unis et du droit du travail, Alexia Blin, docteure en histoire à l'EHESS – CENA Mondes américains.

Les textes lus par Nedjma Bouakra et Emilie Chaudet sont extraits des minutes du procès, de la presse de l’époque, de la correspondance et des journaux intimes des Radium Girls.

Merci à Lola Baldo, Samiha Lafif, Hugues Calvet-Lauvin, Antoine Giniaux et Elise Leu.

Un documentaire de Marie Chartron, réalisé par Laurent Paulré. Mixage, Marie Lepeintre. Archives INA : Viviane Lefevre. Documentation et recherche internet, Annelise Signoret. Collaboration : Lily Cornaert.

Bibliographie : 

- Kate Moore, The Radium Girls, Simon and Schuster, 2016.

- Renaud Huyn et Jean-Marc Cosset, La fantastique histoire du radium, Editions Ouest-France, 2011.

- Jean-Marc Cosset, Radium Girl, Odile Jacob, 2013.

Liens :

- Le site du Musée Curie à Paris 

- The romance of Radium, un court film de Jacques tourneur sur l'épopée du radium, produit aux Etats-Unis en 1937. 

- Radium City, Carole Langer, 1987, un documentaire sur la ville d'Ottawa dans l'Illinois.

- La joyeuse suicidée [Nothing Sacred], William Wellman, 1937, une comédie dont l'héroïne est une Radium Girl prétendument empoisonnée... la même année que le procès des Radium Girls de l'Illinois.

Le procès des « radium girls » dans la presse américaine. 

The Radium Girls, un poème de Larissa Andrusyshyn, auteur et poète canadienne.

Les radiumineuses, petites mains oubliées et radioactives de l’horlogerie suisse. Article en ligne sur le site du quotidien suisse, Le Temps.ch.

Article sur les peintures luminescentes, en France (fabrique des réveils Bayard) et aux Etats-Unis. A lire dans Dissident-média.org.

Radium : le prochain scandale éco-horloger ? s’interroge le Guide des montres.

Votre prochaine Histoire particulière : 

A écouter les 9 et 10 février à 13h30

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