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Les Chiffonniers de Paris (Antoine Compagnon)

Les Chiffonniers de Paris


Gallimard, 2017

Description

Les chiffonniers de Paris au XIXe siècle : un sujet original et inattendu. Un sujet d’une grande richesse, entre histoire, économie, urbanisme, littérature et art. 
Morceau de vieux linge, le chiffon sert à la fabrication du papier. Or la demande explose après la révolution industrielle, avec l’essor de l’instruction et l’abondance de la presse. Le chiffonnier est à la fois l’inquiétant rôdeur des nuits de la capitale et l’agent indispensable des progrès de la société. Sa figure hante l’œuvre des écrivains et des peintres, d’Hugo à Baudelaire et Théophile Gautier, de Daumier à Gavarni. 
Dans son Tableau de Paris, Louis-Sébastien Mercier repérait en 1781 sa montée en puissance : «Le voyez-vous, cet homme qui, à l’aide de son croc, ramasse ce qu’il trouve dans la fange et le jette dans sa hotte?… Ce vil chiffon est la matière première qui deviendra l’ornement de nos bibliothèques, le trésor précieux de l’esprit humain. Le chiffonnier précède Montesquieu, Buffon et Rousseau.» 
On voit les dimensions que prend le sujet. Antoine Compagnon les explore avec une érudition inépuisable. De l’hygiène des rues de Paris à l’administration des déchets ; de la prostitution, dont le monde recoupe celui des chiffonniers, à leur recrutement et aux mythes qui les entourent. 
C’est à une plongée toujours surprenante dans le Paris nocturne que nous convie l’auteur, le Paris des bas-fonds et celui de l’imaginaire collectif. Qui croirait que le premier dessin cité dans le Grand dictionnaire universel de Pierre Larousse à l’article «Caricature» montre un chiffonnier? 
Le crépuscule du chiffonnage parisien date de la fin du Second Empire : on fabrique maintenant le papier avec la fibre de bois et, en 1883, le préfet Eugène Poubelle décrète que les ordures seront déposées dans des récipients, lesquels prendront son nom. 
Mais le malfaisant marchand d'habits des Enfants du paradis, le film de Carné, suffit à illustrer la survivance du chiffonnier dans les représentations de Paris.

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