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John William Polidori en 1820

John William Polidori


Biographie de John William Polidori

John William Polidori (Londres, 1795 – Londres, 1821), est connu pour la nouvelle Le Vampire (The Vampyre : A Tale), parue en 1819, un texte fondateur qui apporte l’impulsion décisive permettant au genre gothique de donner naissance à l’une de ses modalités les plus spectaculaires : la littérature vampirique. 

« Les dons intellectuels de Polidori sont considérables et, à certains égards, dignes du prodigieux. Ancien élève du collège catholique d’Ampleforth, il devient docteur en médecine de l’Université d’Edimbourg à l’âge exceptionnellement précoce de 19 ans. Sa thèse, rédigée en latin, témoigne d’une certaine prédisposition à l’extraordinaire, sinon au fantastique, puisqu’elle porte sur le syndrome du somnambulisme assorti de cauchemars. Fort cultivé, excellent linguiste, impressionnable et imaginatif, Polidori se pique d’écrire et, dans son ambition souvent pathologique, il aspire à la gloire littéraire. 

Lorsque Lord Byron décide en 1816, de partir pour le continent européen, il engage le jeune homme, qui n’a pas encore 21 ans, comme médecin personnel. […] L’illustre poète ne prend pas son compagnon au sérieux, […] il se gausse de sa puérilité et l’affuble du surnom peu flatteur de « Pollydolly ». 

Outre Le Vampire, un journal et une correspondance, Polidori a publié des poèmes - Ximenes, Le Couronne et autres poèmes ainsi que La Chute des anges, poème sacré, divers essais dont l’un traite de la peine de mort, et un roman puissamment irrigué par la sève gothique : Ernestus Berchtold ou l’Œdipe moderne

« La mort de Polidori est à l’image du reste de sa vie : prématurée et peu soucieuse de conformité aux normes en vigueur. Elle survient à Londres, le 24 août 1821, alors qu’il n’est âgé que de 25 ans. Même si certains commentateurs  ont penché pour la thèse de l’empoisonnement accidentel –  et il est vrai que le jeune médecin aimait à manipuler les substances chimiques -, l’opinion majoritaire privilégie celle du suicide, qui est encore taboue dans l’Angleterre du début du XXème siècle. »

(Extraits de la notice d’Alain Morvan, La Pléiade)

L'oeuvre de John William Polidori

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