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Virus


Emprunté au latin uirus qui signifie venin ou poison, le mot virus désigne une particule microscopique, un agent infectieux qui ne peut se propager qu’à la condition de trouver un hôte. Il pénètre une cellule dont il utilise le métabolisme pour se répliquer. Certains virus infectent les hommes, d’autres les animaux, d’autres enfin les végétaux. Mais tous ne provoquent pas de maladie. Pour les humains, sur 3 600 virus répertoriés, seuls une centaine d'entre eux sont considérés comme des germes pathogènes.

Si des hiéroglyphes égyptiens évoquent déjà la poliomyélite et que d’autres maladies virales comme la rage, la fièvre jaune ou la variole sont décrites par des médecins grecs dès l’Antiquité, la découverte du fonctionnement des virus est en revanche beaucoup plus récente. Elle remonte au XIXe siècle, grâce aux travaux d’ Adolf Mayer, un scientifique allemand qui découvre en 1833 qu’une maladie qui affecte les feuilles de tabac a la capacité de se propager d'une plante à l'autre. Mais ce n’est que l’invention du microscope dans les années 1930 qui va faire progresser la connaissance du fonctionnement viral. C’est Wendell Stanley, un biochimiste américain, qui va identifier pour la première fois ce virus s’attaquant à la plante du tabac en 1935.

Entre 1940 et 2004, 154 nouvelles maladies virales ont été découvertes, souvent issues de contact entre l'homme et l'animal. Parmi celles-ci, Sida, SRAS, H1N1 ou encore Ebola, virus mortels pour l'homme sont venus défrayer la chronique depuis les années 1980. Le VIH a été à l'origine de l'une des épidémies les plus meurtrières des cinquante dernières années, avec près de 40 millions de morts dans le monde. Au début de l'année 2020, le monde fait face à un nouveau virus, baptisé Coronavirus puis Covid-19, dont la diffusion s'origine en Chine, dans la région du Hubei.

Voir aussi : SantéMaladiesVaccinationSIDAGrippe saisonnièreRougeoleEbolaCovid-19

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